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Alexa d’Amazon et Webex de Cisco se dirigent vers l’espace lointain lors de la prochaine mission lunaire de la NASA

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Lorsque la NASA lancera sa nouvelle fusée massive dans l’espace lointain pour la première fois dans les mois à venir, un assistant vocal familier et un outil de téléconférence vidéo accompagneront le trajet. Une version de l’assistant vocal Alexa d’Amazon et de la plateforme de visioconférence Webex de Cisco seront inclus dans le vol vers l’espace, dans le cadre d’une démonstration technologique pour voir si ces outils pourraient bénéficier aux futurs astronautes volant vers des destinations lointaines comme la Lune et Mars.

Le prochain vol est connu sous le nom d’Artemis I, et c’est la première mission d’essai d’une série de vols prévus pour Le programme Artemis de la NASA — une initiative pour envoyer la première femme et la première personne de couleur à la surface de la Lune. Provisoirement prévu pour mars, Artemis I marquera le vol inaugural de la fusée de nouvelle génération de la NASA, le Space Launch System, ou SLS, une fusée gargantuesque que Boeing développe depuis une décennie. Le SLS est conçu pour lancer des personnes et des marchandises dans l’espace lointain, les passagers voyageant au-dessus du véhicule dans une nouvelle capsule d’équipage appelée Orion, développée par Lockheed Martin.

Pour Artemis I, SLS lancera une capsule d’équipage Orion autour de la Lune lors d’un vol d’une semaine – la première fois que les deux véhicules voleront ensemble dans l’espace. Il s’agit d’un lancement de test critique, donc personne ne volera à l’intérieur d’Orion, à l’exception d’un mannequin. Cependant, le faux passager aura des compagnons de machine. Lockheed Martin s’est associé à Amazon et Cisco pour monter une “interface homme-machine” à l’endroit où le panneau de contrôle d’Orion sera à l’avenir. Appelée Callisto d’après le compagnon d’Artémis dans la mythologie grecque, la boîte aura un haut-parleur Alexa à commande vocale, avec son anneau lumineux bleu emblématique, et un iPad qui exécute Webex.

À un moment donné au cours de la mission Artemis I, les personnes au sol testeront la boîte, comme si les astronautes interagissaient avec le haut-parleur et l’écran à bord d’Orion. En fin de compte, Lockheed Martin, Amazon et Cisco veulent voir si une telle interface serait bénéfique pour les futurs voyageurs de l’espace lointain.

(L) Un rendu artistique du SLS ; (R) Un rendu artistique de la capsule de l’équipage d’Orion

“Nous … envisageons un avenir dans lequel les astronautes pourraient se tourner vers une intelligence artificielle embarquée pour obtenir des informations, de l’assistance et finalement de la compagnie”, a déclaré Aaron Rubenson, vice-président d’Alexa Everywhere chez Amazon, lors d’un point de presse. “Vous pouvez facilement imaginer des astronautes se tourner vers cette IA embarquée pour parler de l’état d’un sous-système ou peut-être contrôler les lumières dans la cabine ou demander une vue de caméra particulière.”

Pour voir si ces outils fonctionnent, Lockheed Martin emploiera des “membres d’équipage virtuels” sur le terrain. Pendant qu’Orion est dans l’espace, une personne du centre de contrôle de mission de la NASA à Houston donnera une commande à Alexa. La voix de cette personne sera diffusée sur un haut-parleur à l’intérieur d’Orion afin d’activer Alexa. Les membres de l’équipage virtuel demanderont certains types d’informations, telles que la vitesse à laquelle Orion se déplace dans l’espace ou le temps jusqu’à ce que la capsule effectue sa prochaine combustion de propulseur. Alexa est conçu pour extraire des données en temps réel d’Orion afin de répondre à ces questions via son haut-parleur.

Le vaisseau spatial Orion est équipé du Wi-Fi, mais comme le véhicule traversera l’espace loin de la Terre pendant la démonstration, la connectivité Internet sera limitée. En conséquence, Alexa n’aura pas besoin d’accéder à Internet pendant le vol pour répondre à certaines des questions immédiates des membres d’équipage virtuels. Au lieu de cela, Amazon a conçu cet Alex avec un système connu sous le nom de “commande vocale locale”, lui permettant de répondre à une grande variété de commandes prédéterminées. “Il y a des centaines de paramètres, des milliers d’énoncés, où nous pourrons obtenir cet accès en temps réel”, a déclaré Rob Chambers, directeur de la stratégie spatiale civile commerciale chez Lockheed Martin, lors du briefing.

Les membres de l’équipage virtuel demanderont également à Alexa de changer l’éclairage à l’intérieur d’Orion. “C’est le cas d’utilisation emblématique d’Alexa, du moins autour de ma maison”, a déclaré Chambers. Lockheed Martin a installé un système d’éclairage LED séparé à l’intérieur de la capsule derrière l’écran du panneau, qu’Alexa devrait pouvoir contrôler. Lockheed Martin a également monté quelques microphones et caméras dans le cockpit d’Orion, ainsi qu’une caméra de réalité virtuelle, pour enregistrer la démonstration et s’assurer que le boîtier fonctionne pendant la mission.

Le boîtier Callisto en test au sol avant le vol
Image : Lockheed Martin

Le dernier test verra si la plateforme Webex fonctionne. Les membres d’équipage virtuels au sol apparaîtront sur l’écran de l’iPad à l’intérieur d’Orion et auront une vidéoconférence en 720P avec Alexa pendant le vol. Bien sûr, une mauvaise connectivité Internet sera probablement un problème avec celui-ci aussi. “Il y aura beaucoup de technologie de compensation des pertes de retour car votre connectivité réseau ne sera pas aussi fiable que ce que vous avez”, a déclaré Jeetu Patel, vice-président exécutif et directeur général de la sécurité et de la collaboration chez Cisco, lors du briefing. “Et nous devons donc nous assurer que cela est pris en compte.” Cisco envisage que cet outil pourrait être utilisé par les astronautes pour des vidéoconférences avec des membres du contrôle de mission ou peut-être des proches au sol pendant que les astronautes voyagent dans l’espace.

Cependant, Callisto est avant tout une démonstration technologique, et il n’est actuellement pas prévu de faire voler la boîte lors de futures missions avec Orion. Le prochain vol après Artemis I est Artemis II, qui aura en fait des astronautes à bord d’Orion volant autour de la Lune. Si Callisto s’avère être un succès, il est possible qu’une future version du système fasse partie des prochaines missions Artemis, mais sous une forme très différente. “Nous discutons avec la NASA des autres applications de cela”, a déclaré Chambers.

Les partenaires ont déjà de grandes visions de ce que les futurs systèmes Callisto pourraient faire, du contrôle des minuteries, des affichages vidéo, des caméras à l’intérieur d’un cockpit de vaisseau spatial ou des températures ambiantes. “Nous voyons la valeur maintenant”, a déclaré Chambers. “Nous pouvons commencer à travailler avec des membres de l’industrie spatiale pour déterminer quelles sont les choses les plus précieuses qui devraient acheter leur chemin vers cette capacité.”

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