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Benjamin Button pour de vrai ? Les scientifiques sont sur le point de déchiffrer le code pour inverser le vieillissement

Written by admin

PARIS — Barbra Streisand aimait son chien Samantha, alias Sammy. Le pur-sang blanc et pelucheux Coton de Tuléar était même présent sur les marches du palais de l’Elysée, résidence officielle du président français, lorsque Streisand a reçu la Légion d’honneur en 2007.

Comme l’explique la chanteuse et actrice dansLe New York Times en 2018, elle aimait tellement Sammy que, incapable de se résoudre à la voir mourir, elle a fait cloner le chien par une firme texane pour la modique somme de 50 000 dollars juste avant sa mort en 2017, à l’âge de 14 ans. Et c’est ainsi que Barbra Streisand est devenue l’heureuse propriétaire de Miss Violet et Miss Scarlet, deux chiots qui sont le portrait craché de la défunte Samantha.

Cela peut sembler une blague, mais il y a un fait profondément troublant que David A. Sinclair, professeur de génétique à la Harvard Medical School, souligne dans son livre. Pourquoi nous vieillissons – et pourquoi nous n’avons pas à le faire. C’est que le clonage d’un Agé de chien a conduit à deux Jeune chiots.


Cela prouve que l’ADN – le nôtre ainsi que celui de Sammy – a tout ce qu’il faut pour restaurer la jeunesse perdue. C’est une propriété qui pourrait être utilisée pour “inverser” le vieillissement sans avoir à passer par l’étape problématique du clonage.

L’idée repose sur l’identification du bouton “reset” de l’organisme. Et les spécialistes du vieillissement ont tous la même bonne nouvelle à annoncer : ce bouton a été retrouvé.

Une start-up d’un milliard de dollars

Son nom sonne comme un titre de techno-thriller japonais : « Les facteurs Yamanaka ». Mais Shinya Yamanaka n’est pas un personnage fictif. C’est un scientifique spécialisé dans la recherche sur les cellules souches qui a reçu le Prix ​​Nobel de médecine 2012.

Si tout cela vous semble un peu trop science-fiction, sachez que la société de biotechnologie américaine Altos Labs, qui vient d’être fondée au début de cette année, a reçu un chèque de trois milliards de dollars des milliardaires Yuri Milner et Jeff Bezos. Pas mal pour une start-up. Mais il s’agit d’une start-up dotée d’une technologie très prometteuse : la reprogrammation cellulaire, qui n’est autre que le nom donné par les biologistes au fameux bouton « reset ».

En 2006-2007, Yamanaka annonce à la communauté scientifique qu’il a découvert une combinaison de quatre gènes — Oct4, Klf4, Sox2 et c-Myc — qui, injectés dans une cellule, la font passer du statut de cellule différenciée (nerf , sang, etc.) à être une cellule souche pluripotente, c’est-à-dire qui peut ensuite se redévelopper en n’importe quel type de cellule.

Une percée française

Il n’a pas fallu longtemps aux collègues de Yamanaka pour profiter de son incroyable découverte. En 2011, le chercheur français Jean-Marc Lemaître, qui travaillait à l’Institut de génomique fonctionnelle de l’Université de Montpellier (qui n’a jamais reçu le même soutien financier que la biotech américaine Altos Labs !) a été le premier à prouver expérimentalement, sur des tissus humains, que le vieillissement cellulaire est un processus réversible. Lui et son équipe ont réussi à retransformer des cellules cutanées humaines vieillissantes ou sénescentes en cellules cutanées jeunes.

Le processus a depuis été amélioré, puisqu’il n’est plus nécessaire de passer par le stade des cellules pluripotentes — qui peuvent dégénérer en cellules cancéreuses — pour inverser le vieillissement cellulaire. Il suffit d’interrompre le processus avant d’atteindre ce stade pour déclencher la série de réactions génétiques qui contrer le vieillissement cellulaire.

Mais ce n’est pas tout. Depuis les travaux pionniers de Lemaître, des biologistes des deux côtés de l’Atlantique ont montré que ce qui était possible au niveau de la cellule l’est aussi au niveau de l’organisme dans son ensemble. Comme c’est souvent le cas, ils ont utilisé des souris comme cobayes. Fin 2016, en une célèbre étude publiée par le magazine “Cell”professeur au Salk Institute (San Diego, Californie) Juan Carlos Izpisua Belmonte a révélé les résultats plus que prometteurs enregistrés sur des rongeurs génétiquement modifiés.

Le génome des rongeurs avait été enrichi des facteurs Yamanaka ainsi que d’un petit morceau de code génétique supplémentaire, correspondant à une sorte d’interrupteur marche-arrêt. Contrôlant l’activation des quatre gènes, ce “promoteur” n’était lui-même activé que si la souris ingérait un antibiotique, la doxycycline plus précisément.

En prescrivant cette molécule (et en activant ainsi les facteurs Yamanaka) deux jours par semaine tout au long de la vie des souris, Belmonte et son équipe ont augmenté leur durée de vie de 40 %. “Le vieillissement n’est plus un processus unidirectionnel, comme nous le pensions. Nous pouvons le ralentir et même l’inverser”, a-t-il annoncé triomphalement. Dans une expérience très similaire, Jean-Marc Lemaître a obtenu un allongement plus modeste, de 15 %, mais grâce à une dose unique de doxycycline. Et surtout, insiste le chercheur français, cette durée de vie « supplémentaire » s’est avérée exempte de toutes les maladies liées à l’âge : ostéoporose, arthrite, fibrose pulmonaire ou rénale, etc.

Les cheveux blancs deviennent foncés

La modification génétique des souris est une pratique courante dans les laboratoires. Mais doit-on faire de même avec les humains pour obtenir le même résultat ? Il y a eu un tollé public en 2018 lorsque le chercheur chinois He Jiankui a « donné naissance » à des jumeaux avec des génomes trafiqués – les premiers enfants génétiquement modifiés de l’histoire – dans le but de leur donner résistance au VIH.

Notre vision des « bébés OGM » pourrait changer au cours des prochaines décennies. Mais qu’elle change ou non, il ne sera pas nécessaire d’aller aussi loin pour faire de la reprogrammation cellulaire chez l’homme. Un simple vaccin fera probablement l’affaire.

La pandémie de Covid-19 a fait prendre conscience au public qu’un vaccin – qu’il soit à ARN ou à ADN – pouvait être utilisé comme vecteur pour introduire du matériel génétique dans le corps humain. ARN messager de BioNTech et Moderna les vaccins font çamais de nombreux autres “vecteurs viraux” existent, comme les virus adéno-associés (AAV), petits virus à ADN non pathogènes couramment utilisés en biologie moléculaire pour transporter un ou plusieurs “gènes d’intérêt”. empêcher que ces gènes d’intérêt soient précisément ceux mis en évidence par Yamanaka.

Et voici à quoi pourrait ressembler notre futur proche. Vers l’âge de 30 ans, alors que nous ne sommes – hélas, que provisoirement ! — au sommet de notre forme mentale et physique, nous recevions une ou plusieurs injections de ce vecteur viral responsable de transporter en nous les facteurs de Yamanaka. Rien ne changerait encore dans notre corps, car les facteurs Yamanaka ont été programmés pour rester silencieux jusqu’à ce qu’ils soient activés par le promoteur. Nous continuerions donc à vieillir normalement. Le passage des années ne serait plus irréparable !

Nous pouvons ralentir le vieillissement et même l’inverser

En effet, dès qu’on commencerait à sentir leur premiers effets indésirables, disons au milieu de la quarantaine, on nous prescrirait un mois de traitement à la doxycycline. Et alors — mais alors seulement — la thérapie de jeunesse se déclencherait. Les cheveux blancs disparaissaient, les plaies cicatrisaient plus rapidement, les rides s’estompaient, les organes se régénéraient, les lunettes devenaient inutiles… “Comme Benjamin Button”, écrit David Sinclair, “vous ressentiriez les sensations d’un homme de 35 ans. Puis 30. Puis 25. Mais contrairement à Benjamin Button, vous n’irez pas au-delà de cette limite, car le délai de prescription serait interrompu… Vous seriez environ deux décennies plus jeune biologiquement, physiquement et mentalement , sans avoir perdu aucune de vos connaissances, de votre sagesse ou de vos souvenirs.”

Bien sûr, une telle possibilité, si elle devient réalité et surtout si elle se généralise, révolutionnera de larges pans de la société et ne sera pas sans poser des problèmes délicats pour une planète aux ressources limitées. Mais qui d’entre nous, une fois atteint un certain âge, ne rêverait pas de retrouver notre jeunesse perdue, tout en conservant les « bénéfices de l’expérience » ?

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