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Des guépards africains transportés par avion en Inde après leur disparition il y a plus de 70 ans

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NEW DELHI – Lorsqu’un roi local du centre de l’Inde a abattu trois guépards en 1947, il a tué ce que l’on croyait être la dernière de ces créatures dans le pays, et ils ont été déclarés éteints en Inde cinq ans plus tard.

Vendredi, huit de ces chats sauvages, les animaux terrestres les plus rapides du monde, ont été transportés par avion de la Namibie en Afrique vers l’Inde dans le cadre d’un effort visant à les réintroduire dans le pays.

La population mondiale de guépards se situe entre 6 500 et 7 100, selon une liste d’animaux menacés de la Union internationale pour la conservation de la nature. L’Afrique abrite la plupart des guépards, qui ont disparu de toute l’Asie, sauf en Iran. Ils disparaissent en grande partie à cause du braconnage, du rétrécissement des habitats et de la perte de proies.

“Pour sauver les guépards de l’extinction, nous devons leur créer des endroits permanents sur Terre. L’Inde possède des zones de prairies et d’habitats forestiers, qui conviennent à cette espèce », a déclaré Laurie Marker, fondatrice du Cheetah Conservation Fund, une organisation internationale à but non lucratif qui a aidé les gouvernements indien et namibien dans leurs efforts de relocalisation.

Dans le cadre de ce plan élaboré, cinq guépards femelles et trois mâles, âgés de 2 à 6 ans, ont été transportés sur un Boeing 747 affrété de Windhoek, la capitale de la Namibie, à Gwalior dans l’État central du Madhya Pradesh. (Les organisateurs avaient précédemment déclaré que les guépards seraient d’abord envoyés dans le nord de l’Inde.) Les animaux ont ensuite été déplacés dans un hélicoptère vers le parc national voisin de Kuno, où ils seront hébergés, a déclaré SP Yadav, le chef de l’organisation indienne de conservation du tigre qui supervise le déménagement.

Pendant le premier mois, les animaux resteront en quarantaine dans un enclos tout en étant surveillés pour la maladie et l’adaptation. Une fois acclimatés, ils seront relâchés dans les 285 miles carrés du parc national.

“C’est le seul grand mammifère que l’Inde ait perdu depuis l’indépendance. Il est de notre responsabilité morale et éthique de le restaurer », a déclaré Yadav.

L’Inde a vu une augmentation de son tigre et léopard populations au fil des ans, selon les données gouvernementales. Le nombre de tigres a doublé pour atteindre près de 3 000 entre 2006 et 2018, malgré une diminution de la superficie forestière qu’ils occupent.

Yadav a déclaré que l’objectif de l’Inde était de développer une population viable de guépards dans des zones clôturées. Le plan de l’Inde, qui coûte environ 11 millions de dollars, vise à faire venir environ 50 guépards d’Afrique du Sud, du Botswana et du Zimbabwe au cours des prochaines années.

Certains experts indiens de la faune sont sceptiques.

Ravi Chellam, biologiste de la faune et scientifique de la conservation basé à Bangalore, a déclaré que les fondements scientifiques du projet sont “faibles” et que ses revendications de conservation sont “irréalistes”.

Les guépards, même dans les meilleurs habitats africains, existent en très faibles densités d’environ un animal par 38 miles carrés. Cela signifie que le parc national de Kuno ne pourrait accueillir que sept à huit guépards, a-t-il déclaré.

“Comment une population de guépards autonome, sauvage et en liberté pourra-t-elle s’établir en Inde alors qu’il n’y a pas d’habitat approprié de taille suffisante pour qu’ils le fassent ?” a demandé Chellam, directeur général de la Metastring Foundation, une entreprise technologique travaillant dans le domaine de l’environnement et de la santé publique.

Bien qu’il ne s’oppose pas à la relocalisation, a-t-il déclaré, le projet détournerait les ressources des besoins de conservation les plus urgents de l’Inde, tels que le transfert de lions asiatiques des forêts de l’État du Gujarat, la seule population de cette sous-espèce restante dans le monde. . Mais le ministère de l’Environnement et les gouvernements des États responsables n’ont pas donné suite à l’ordonnance de la Cour suprême de 2013 sur le déplacement des lions, au nombre de quelques centaines, vers le parc de Kuno, où les guépards sont relâchés.

« Le plan d’action de l’Inde sur la faune qui guide la conservation sur une période de 15 ans donne la priorité aux espèces indigènes qui ont besoin d’un degré élevé de protection », a déclaré Chellam. “Nous sommes en 2022, et il n’y a aucun signe de transfert de lions.”

Les préparatifs pour l’arrivée du guépard battent leur plein. Le 17 septembre, jour de son anniversaire, le Premier ministre indien Narendra Modi s’est rendu dans le parc national pour relâcher les animaux. Des centaines d’habitants, qui ont été sollicités pour faire connaître les animaux, étaient présents. Les médias locaux ont rapporté qu’en plus des tours de guet équipées de caméras de vidéosurveillance, escouades de drones surveillera les braconniers.

La relance des populations de guépards peut être difficile. En Afrique du Sud, par exemple, l’expert en guépards Vincent van der Merwe a travaillé pour augmenter leur population de 217 sur 41 réserves dans le pays à plus de 500 guépards sur 69 réserves dans quatre pays africains. Cette approche réussie, a-t-il dit, s’est appuyée sur des réserves clôturées ainsi que sur le fait d’empêcher les gens de se déplacer dans les zones protégées où vivent les guépards et les guépards d’entrer dans des zones où les humains prédominent et attaquent le bétail.

Les guépards ne sont pas les seuls animaux qui ont été déplacés. La Giraffe Conservation Foundation, dédiée à la conservation et à la gestion des girafes dans plus d’une douzaine de pays d’Afrique, a supervisé des relocalisations réussies sur ce continent. Stephanie Fennessy, directrice exécutive du groupe, a déclaré que le déplacement des girafes est très délicat compte tenu de leur taille et de leur physiologie.

« Il faut du temps aux animaux pour s’installer et commencer à se reproduire dans leur nouvel environnement. Le suivi post-translocation est donc une partie importante du processus », a-t-elle déclaré.

Anant Gupta à Delhi a contribué au reportage.

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