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La crise de l’eau à Jackson signale une plus grande victime climatique

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La crise de l’eau déploiement dans la capitale du Mississippi cette semaine a forcé les écoles à décalage à l’apprentissage virtuel, a conduit à une distribution généralisée d’eau en bouteille et a laissé la population majoritairement noire de Jackson sans pression adéquate pour tirer la chasse d’eau de manière fiable ou combattre les incendies.

L’infrastructure hydraulique en ruine de Jackson – où environ 150 000 habitants étaient sous avis d’ébullition de l’eau avant même que de fortes pluies et des inondations de la rivière ne submergent le système ce week-end – a été en proie à des décennies de sous-investissement et d’entretien différé.

Mais cela laisse également présager ce qui pourrait bientôt arriver dans d’autres communautés américaines, alors que l’aggravation des impacts du changement climatique pousse les systèmes d’eau sous-financés et surchargés au bord du gouffre.

“Tous les systèmes publics d’eau potable du pays sont vulnérables aux catastrophes naturelles”, a déclaré Andrew Whelton, ingénieur en environnement à l’Université Purdue, qui a conseillé les services publics et l’armée américaine sur les problèmes de sécurité de l’eau. “Mais beaucoup ne sont pas vraiment prêts à réagir comme ils le devraient.”

Les égouts vieux de plusieurs générations sont régulièrement submergés par de plus grosses tempêtes. La prolifération d’algues et l’excès de sédiments peuvent contaminer les réservoirs en cas de températures élevées et de sécheresse prolongée. L’élévation du niveau de la mer peut bloquer les fosses septiques et entraîner l’infiltration d’eau salée dans les puits. Lorsque les incendies de forêt détruisent les conduites d’eau et propagent la contamination chimique, il peut s’écouler des mois avant que l’eau potable ne redevienne salubre.

Mais les experts disent que le danger est le plus grand dans des endroits comme Jackson – des communautés de couleur à faible revenu confrontées à des infrastructures hydrauliques fragiles et défaillantes. Une étude de 2019 rapportée dans les Annals of the American Association of Geographers a révélé que les ménages noirs, latinos, amérindiens et autochtones de l’Alaska sont disproportionnellement susceptibles d’être « pauvres en plomberie ».

“Vous ne pouvez pas définir le racisme structurel plus clairement que la gestion des infrastructures dans ce pays”, a déclaré le chercheur en politique publique Andre Perry, chercheur principal à la Brookings Institution, un groupe de réflexion de DC.

Des systèmes d’approvisionnement en eau inégaux « jettent littéralement les bases des disparités raciales », a-t-il ajouté. Et le changement climatique intensifie les dégâts.

Les résidents noirs de Jackson espèrent que le projet de loi sur les infrastructures résoudra les problèmes d’eau de la ville – si l’État le permet

Bien que les luttes de Jackson pour la qualité de l’eau remontent à des décennies et impliquent un bras de fer entre les autorités étatiques et locales sur la responsabilité, ce fut un mois de précipitations historiques qui a fait basculer un problème persistant dans l’urgence actuelle.

Une grosse tempête lente a gonflé la rivière des Perles au-delà du stade d’inondation et a fait couler de l’eau dans les rues. Les pluies et les inondations qui ont suivi ont mis à rude épreuve la principale usine de traitement des eaux de la ville; des pannes de pompe ont aggravé les dégâts, laissant la ville incapable de fournir un flux constant d’eau salubre.

Lorsque la pression de l’eau baisse, comme ce fut le cas à Jackson, cela permet également aux contaminants de pénétrer dans le système, a déclaré Whelton. Les eaux de crue chargées de microbes s’infiltrent par les trous des canalisations. Les toxines du sol et les produits chimiques renversés peuvent se retrouver dans l’approvisionnement en eau potable. Lorsque l’infrastructure d’eau d’une communauté est ancienne, corrodée ou exposée aux éléments, il devient d’autant plus facile que la contamination s’infiltre.

Dans le système de Jackson, qui contient 1 500 miles de conduites d’eau, Whelton a déclaré que la pression avait chuté si bas que l’eau n’était pas seulement impropre à la consommation – elle ne pouvait même pas atteindre les extrémités des tuyaux.

“Cela signifie que vous avez perdu le contrôle complet de votre système d’eau”, a-t-il déclaré.

Le résultat a été surprenant pour ceux qui vivent à l’extérieur du Mississippi, mais pas surprenant pour ceux qui ont lutté avec le système fragile de Jackson.

“J’ai dit à plusieurs reprises qu’il ne s’agissait pas de savoir si notre système échouerait, mais de savoir quand notre système échouerait”, a déclaré le maire de Jackson, Chokwe Antar Lumumba, lors d’une conférence de presse mardi après-midi.

Tard mardi, le président Biden approuvé une déclaration d’urgence pour la crise de l’eau à Jackson, ce qui libérera des ressources fédérales supplémentaires pour aider les autorités étatiques et locales à faire face à la catastrophe. L’Agence fédérale de gestion des urgences a déployé du personnel au centre des opérations d’urgence de l’État, a déclaré l’attachée de presse de la Maison Blanche, Karine Jean-Pierre. Pendant ce temps, l’Environmental Protection Agency enverra un expert pour évaluer l’usine de traitement de Jackson et s’efforce d’accélérer la livraison de tout équipement nécessaire aux réparations.

La ville a également annoncé mercredi qu’elle distribuerait de l’eau en bouteille aux résidents et fournirait de l’eau non potable à utiliser pour la chasse d’eau, la lessive et le nettoyage.

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Mais alors que les luttes pour l’eau de Jackson sont sous les projecteurs nationaux cette semaine, sa situation n’est pas singulière. Ces dernières semaines, près d’une demi-douzaine Événements de pluie de 1 000 ans ont dévasté des endroits tels que l’est du Kentucky, Saint-Louis et Dallas.

L’American Society of Civil Engineers a soulevé de sérieuses inquiétudes concernant l’infrastructure d’eau potable du pays, lui donnant un C-moins sur son dernier bulletin.

“Le système est vieillissant et sous-financé”, a écrit le groupe dans son évaluation, notant qu’il y a une rupture de conduite d’eau toutes les deux minutes et qu’environ 6 milliards de gallons d’eau traitée sont perdus chaque jour aux États-Unis – assez pour remplir plus de 9 000 piscines. piscines.

L’infrastructure américaine des eaux pluviales a été classée encore plus bas, les ingénieurs avertissant que peu de systèmes pouvaient se permettre le coût élevé des rénovations pour faire face aux inondations liées au changement climatique.

“Le besoin d’un changement transformationnel dans la façon dont nous nous adaptons à ce défi n’a jamais été aussi urgent”, a déclaré Melissa Roberts, directrice exécutive de l’American Flood Coalition, dans un e-mail.

“Nous voyons maintenant des quantités de précipitations qui auraient auparavant pris plusieurs jours en quelques heures”, a déclaré Roberts. “En conséquence, bon nombre de nos systèmes d’eaux pluviales actuels sont débordés.”

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Il n’y a pas que les inondations qui peuvent mettre en péril les infrastructures hydrauliques. Lorsque l’incendie le plus meurtrier de l’histoire de la Californie a ravagé la ville de Paradise en 2018, l’eau potable locale est devenue contaminé avec du benzène cancérigène et d’autres substances dangereuses. Les précipitations après l’incendie ont entraîné des cendres et brûlé des débris dans les lacs et les cours d’eau locaux, contaminant les sources d’eau de la communauté. Même les filtres domestiques n’étaient pas suffisants pour éliminer la pollution, a averti le département de la santé du comté.

A l’autre bout du pays, en Comté de Lowndes, Alabama., les militants affirment que le changement climatique a exacerbé les problèmes d’égouts de longue date, empêchant le sol d’absorber les effluents des fosses septiques et provoquant la remontée de déchets non traités dans les cours et les maisons des gens. L’année dernière, le ministère de la Justice a lancé une enquête pour déterminer si le comté avait fait preuve de discrimination à l’encontre de ses résidents majoritairement noirs en leur refusant l’accès à des installations sanitaires adéquates.

Mukesh Kumar, ancien professeur de l’État de Jackson et directeur de la planification de Jackson, a déclaré que les villes du pays doivent non seulement faire face à des infrastructures vieillissantes, mais qui ont été construites pour résister aux défis d’une époque antérieure.

“Maintenant, nous nous attendons à ce que toute cette infrastructure fonctionne dans des circonstances plus stressantes”, a déclaré Kumar, désormais directeur de la Waco Metropolitan Planning Organization au Texas.

“Le plus effrayant pour moi, c’est à quel point nous ne savons pas”, a-t-il ajouté. “Même si nous progressons dans la compréhension du changement climatique et de ses impacts, nous ne pouvons toujours pas identifier les vulnérabilités de chaque système.”

Dans le même temps, Kumar a déclaré que de plus en plus de communautés s’efforcent de rendre leurs systèmes d’eau et d’égouts plus résilients d’une manière qui ne s’est pas produite dans le passé. Et les nouvelles dépenses du Congrès renforceront ces efforts.

“Il s’agit d’une ressource unique et merveilleuse”, et qui arrive à un moment critique, a-t-il déclaré.

La loi bipartite sur les infrastructures adoptée l’année dernière a fourni à l’EPA plus de 50 milliards de dollars pour moderniser les réseaux d’eaux pluviales et d’égouts, protéger les voies navigables des menaces liées au climat, remplacer les conduites de service endommagées ou dangereuses et apporter d’autres améliorations aux infrastructures hydrauliques. Dans un lettre ordonnant aux gouverneurs de concentrer leurs efforts sur les zones défavorisées, l’administrateur de l’EPA, Michael Regan, a spécifiquement cité Jackson comme une ville ayant besoin de soutien.

La loi sur la réduction de l’inflation de cette année a donné un nouvel élan aux systèmes d’approvisionnement en eau, y compris des fonds pour améliorer l’accès à l’eau dans les communautés vulnérables, prévenir le ruissellement des eaux pluviales et atténuer la sécheresse.

Mais Whelton, l’ingénieur en environnement, a déclaré que les gouvernements n’investissaient toujours pas suffisamment dans les aspects humains de la gestion des catastrophes, tels que la formation des gestionnaires des services publics et l’assistance technique pour les systèmes en ébullition.

“La plupart des gens aiment réparer les tuyaux et prendre des photos”, a-t-il déclaré. “Mais quand vient le temps de prendre des décisions concernant une catastrophe en cours, les ressources ne sont pas toujours là.”

Pour l’instant, la crise aiguë à Jackson demeure, sans fin en vue.

“C’est notre réalité”, a déclaré De’keither Stamps, qui représente Jackson à la législature de l’État. « Nous sommes en état d’urgence permanent depuis longtemps.

Stamps a déclaré qu’il y avait “assez de blâme pour tout le monde” pour la façon dont la ville s’est retrouvée dans une situation aussi désespérée. Mais le blâme et le dysfonctionnement ne résoudront pas les problèmes actuels – et ceux qui nous attendent probablement, a-t-il déclaré.

“Les dirigeants à tous les niveaux devraient travailler davantage ensemble, du local à l’état au fédéral”, a déclaré Stamps. “Nous ne pouvons pas laisser une tragédie se produire et aller au-delà sans un investissement sérieux pour la résoudre.”

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