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La nouvelle loi américaine sur le climat pourrait conduire à une «renaissance» minière en Alaska, suscitant enthousiasme et inquiétude

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Ce printemps, un petit prospecteur australien a envoyé des géologues dans un entrepôt d’État pour fouiller de vieilles collections de roches.

Les géologues ont nivelé des scanners portatifs sur des échantillons de roche extraits d’étagères au Centre des matériaux géologiques de l’Alaska à Anchorage, forés dans la région de Cantwell des décennies plus tôt par d’autres sociétés minières.

Ils ont trouvé ce que Discovery Alaska décrit aux actionnaires comme la «présence généralisée» du lithium, le minéral utilisé dans les batteries lithium-ion rechargeables pour tout, des iPhones aux véhicules électriques.

On ne saura pas avant un certain temps si le lithium peut être extrait de manière rentable, a déclaré Jerko Zuvela, directeur de la société. “Il reste encore beaucoup à faire en matière d’exploration”, a-t-il déclaré.

Mais la chasse au minerai met en évidence l’intérêt croissant du monde pour les minerais dits critiques utilisé dans les panneaux solaires, les éoliennes et les véhicules électriques qui alimentent de plus en plus l’économie mondiale.

Géologue Kurt Johnson

La nation a récemment adopté une loi sur le climat de 370 milliards de dollars, appelée Loi sur la réduction de l’inflationintensifie cet intérêt pour l’Alaska et concentre son attention sur les perspectives minières de l’État en tant que source possible d’un grand nombre de ces minéraux.

La loi, adoptée le mois dernier sans vote républicain, prévoit des allégements fiscaux qui, selon les observateurs de l’industrie, pourraient conduire à davantage d’exploitations minières aux États-Unis et en Alaska. Ils comprennent une déduction fiscale de 10 % des coûts opérationnels pour les entreprises américaines produisant des minéraux critiques.

Brett Watson, de l’Institut de recherche sociale et économique de l’Université de l’Alaska, a déclaré que la nouvelle loi pourrait potentiellement apporter une “renaissance” à l’exploitation minière en Alaska.

Mais ce n’est que si l’État peut surmonter les nombreux obstacles qui ralentissent ou arrêtent souvent les projets miniers, notamment le manque de routes et de ports, les coûts élevés de l’énergie et du développement, et les délais d’exploration et de construction qui peuvent prendre 20 ans.

“Nous avons les rochers ici en Alaska, mais la question est de savoir si nous pouvons ou non capitaliser sur l’opportunité”, a-t-il déclaré.

L’opposition aux propositions minières de la part des habitants de la région ou des groupes environnementaux est également un facteur. Alors que les groupes de conservation au niveau national ont célébré la loi sur le climat comme une énorme victoire, ils sont concernés sur ce que cela pourrait signifier pour l’Alaska.

Rachel James, État de Salmon

“Une chasse à courte vue aux minéraux essentiels au nom du changement climatique n’est pas une excuse pour se précipiter pour construire des mines partout, avec une surveillance réduite et moins d’engagement du public”, a déclaré Rachel James, responsable des terres publiques et de l’eau pour SalmonState.

«S’il doit y avoir une augmentation de l’exploitation minière en Alaska, cela doit être fait de manière à ce que les Alaskiens soient en tête, et nos règles et réglementations reflètent le fait que nous vivons beaucoup plus près de nos terres et de nos eaux que presque n’importe qui, n’importe où. ,” dit-elle. “Dans le cadre du processus décisionnel, certains endroits seront identifiés comme inappropriés pour l’exploitation minière à grande échelle.”

Les dirigeants de l’Alaska voient une opportunité

Depuis l’adoption de la loi, les dirigeants politiques de l’Alaska n’ont pas perdu de temps arguant que l’exploitation minière dans l’État pourrait aider à répondre aux attentes du président Joe Biden objectif d’émissions carbone nettes nulles d’ici 2050.

Plus précisément, la loi soutenue par Biden encourage le développement américain de 50 minéraux marqué comme critique par le US Geological Survey plus tôt cette année. Ils sont considérés comme vitaux sur le plan économique et stratégique, et à risque de rupture d’approvisionnement, avec de nombreux contrôlé par la Chine et d’autres pays potentiellement adversaires.

Les minéraux critiques en Alaska comprennent le graphite et le cobalt qui se joignent au lithium et à d’autres minéraux pour fabriquer les batteries lithium-ion ; l’étain et l’indium utilisés dans les revêtements des écrans tactiles pour contrôler les applications du bout des doigts ; et de zinc à Red Dog Mine, l’un des plus grands gisements de métal au monde, utilisé pour prévenir la rouille dans les panneaux solaires et les éoliennes.

Port de la mine Red Dog

Lors d’une conférence critique sur les minéraux à l’Université d’Alaska Fairbanks le mois dernier, qui s’est tenue par coïncidence quelques jours après l’adoption de la loi sur le climat, les politiciens de l’Alaska et d’autres ont vanté les attributs miniers de l’État et ce qu’ils ont décrit comme une surveillance environnementale sans précédent. Ils ont également fait pression pour une rationalisation des permis fédéraux.

“Si vous vous souciez de l’environnement, nous devons produire des ressources en Alaska”, a déclaré le gouverneur Mike Dunleavy. « Si vous vous souciez de la justice sociale, nous devons produire des ressources ici en Alaska. Si vous vous souciez d’enrichir les gens, et non les dictateurs, nous devons produire des ressources ici en Alaska.

Les groupes de conservation n’étaient pas à l’ordre du jour du sommet, mais y ont participé. Ils craignent que l’intérêt pour davantage de minerais nationaux ne conduise à une exploitation minière irresponsable. Ils réclament des lois minières plus strictes.

Andrea Feniger, responsable de la section Alaska du Sierra Club, a déclaré qu’elle craignait que l’Alaska ne soit « vendu » pour l’exploitation minière à la suite de la loi sur le climat.

“C’est excitant que la (loi sur la réduction de l’inflation) ait abordé de nombreux problèmes climatiques, mais il y a beaucoup de possibilités effrayantes pour l’Alaska”, a-t-elle déclaré.

Elle a déclaré que les États-Unis devraient se concentrer sur la fabrication de produits plus efficaces et le recyclage des composants et des matériaux d’énergie renouvelable – également encouragés par les crédits d’impôt prévus par la loi – pour réduire dépendre de nouvelles mines.

La diversité minérale en Alaska “dépasse” la plupart des autres États

En vertu de la loi sur le climat, les énergies renouvelables pourraient soutenir l’économie nationale en créant davantage d’opportunités dans le secteur manufacturier, a déclaré Jane Nakano, chercheuse principale au Centre d’études stratégiques et internationales.

Elle a déclaré que les États-Unis avaient une opportunité unique de combler l’avance de la Chine dans les minéraux critiques. Il a les ressources, l’expérience minière et la capacité financière d’augmenter la production minérale, a-t-elle déclaré.

Peut-être que les deux tiers des 50 minéraux critiques pourraient être produits en Alaska, bien qu’il faille en savoir beaucoup plus sur leurs concentrations et d’autres détails, a déclaré Jamey Jones, du Centre des sciences de l’Alaska de l’US Geological Survey à Anchorage.

“La géologie de l’Alaska est incroyablement diversifiée et l’État est très vaste”, a déclaré Jones. “Et cela se traduit par une diversité de ressources minérales critiques qui dépasse vraiment la plupart des autres États.”

Le géologue Jamey Jones

Dans un effort continu pour améliorer les connaissances sur les minéraux critiques de l’Alaska, l’US Geological Survey a récemment donné à l’État 7 millions de dollars pour de nouvelles études géologiques, dans le cadre de la loi bipartite sur les infrastructures de l’année dernière.

“La dernière frontière reste une frontière pour le développement des ressources minérales critiques”, a déclaré David Applegate, directeur de l’agence, lors de la conférence sur les minéraux critiques.

Les études se concentreront sur plus d’une douzaine de minéraux critiques, dont l’étain et l’indium, selon les géologues, se trouvent dans tout l’Alaska. Outre son utilisation dans les écrans tactiles, l’indium est utilisé dans les panneaux solaires.

Les géologues de l’État ont également commencé à réanalyser plus de 40 000 échantillons de sédiments fluviaux à la recherche de minéraux critiques, a déclaré Melanie Werdon, chef de la section des ressources minérales de l’Alaska.

Une perspective importante est Mont Bokan, dans la forêt nationale de Tongass, écologiquement sensible, dans le sud-est de l’Alaska. Il contient minéraux critiques comme le néodyme et le dysprosium, utilisés dans les puissants aimants des grandes éoliennes. Les minéraux sont aussi des éléments de terres rares, souvent difficiles à produire et provenant principalement de Chine.

Dans le nord-ouest de l’Alaska, l’État abrite également la plus grande perspective de graphite aux États-Unis, détenue par Graphite One à environ 40 milles au nord de Nome.

La demande de graphite augmente à mesure que le marché des piles rechargeables se développe. Mais il n’a pas été produit aux États-Unis depuis les années 1950, le US Geological Survey dit. Plus vient de Chine.

Anthony Huston, directeur de la société canadienne Graphite One, a déclaré que les incitations fiscales pourraient aider le projet de l’entreprise, mais les détails de la loi sont toujours à l’étude pour mieux comprendre les avantages potentiels.

Graphite One espère créer une chaîne d’approvisionnement américaine pour la partie anode des batteries lithium-ion, un composant majeur de la batterie.

Le minerai serait concentré en Alaska et expédié à Washington, avec ses coûts d’énergie moins chers pour la fabrication, a-t-il déclaré.

“Cela permettra aux États-Unis de devenir indépendants du côté des anodes”, a-t-il déclaré. “C’est énorme.”

Des projets miniers controversés recherchent les faveurs dans le contexte de la poussée des énergies renouvelables

L’Alaska contient également de grandes quantités de cuivre non développées, selon les géologues. C’est également essentiel pour les énergies renouvelables, qui conduisent l’électricité dans les fils. Mais ce n’est pas sur la liste des minéraux critiques car beaucoup est produit dans le Lower 48.

D’énormes quantités de cuivre existent dans le gisement controversé de Pebble dans la région de Bristol Bay, dans le sud-ouest de l’Alaska, qui abrite le plus grand gisement du monde. pêche au saumon rouge. Le développeur Pebble met en avant le cuivre comme Element clé dans les technologies vertes, des véhicules électriques aux câbles reliant les projets d’énergie renouvelable.

Mais après des décennies d’exploration, la perspective n’a pas réussi à obtenir le soutien fédéral sous plusieurs présidents et continue de faire face à une forte résistance de la part des groupes de conservation, des tribus locales et des membres des délégations du Congrès de l’Alaska en raison des craintes que la mine puisse nuire à la pêche.

Le cuivre existe également ailleurs en Alaska, y compris dans le district minier d’Ambler, riche en minéraux, dans le nord-ouest de l’Alaska, selon les géologues. La société minière Ambler Metals explore des gisements de cuivre dans la région, dans les contreforts de Brooks Range, au nord du village de Kobuk.

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Il explore également le potentiel de production de zinc ainsi que de cobalt, un minéral essentiel traité principalement en Chine et exploité principalement en République Démocratique du Congo.

Ramzi Fawaz, directeur général d’Ambler Metals, a déclaré que les incitations fiscales de la nouvelle loi peuvent rendre les projets de l’entreprise plus économiques, si elle peut produire de manière rentable le cobalt ou le zinc.

Mais le projet a également besoin d’un accès à partir d’un Route industrielle de 200 milles poursuivi par une agence de financement de l’État de l’Alaska, l’Alaska Industrial Development and Export Authority.

La la route est controversée – il traverserait le nord-ouest de l’Alaska pour ouvrir le district minier et a attiré l’opposition par crainte qu’il nuirait à l’environnement et à la chasse de subsistance.

Après que des groupes de conservation et des groupes tribaux locaux ont poursuivi, l’administration Biden a autorisé la route en attente pour un examen environnemental plus approfondi.

La déduction fiscale à elle seule ne rend pas le projet viable, a déclaré Fawaz.

“S’il n’y a pas de projet Ambler Access, il n’y a pas de mine”, a-t-il déclaré.

Le journaliste du Daily News, Riley Rogerson, a contribué.

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