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La répétition générale de la fusée spatiale de la NASA écourtée de quelques secondes

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Après trois précédentes tentatives avortées, la NASA a alimenté avec succès sa nouvelle fusée massive pour l’espace lointain, le système de lancement spatial, pour la première fois lundi, franchissant une étape critique avant le premier vol du véhicule. Cependant, il y avait une ombre sur la réalisation. Le ravitaillement en carburant faisait partie d’une répétition générale élaborée qui s’est terminée 20 secondes plus tôt que prévu par la NASA, et il n’est pas clair si l’agence a obtenu toutes les données et la pratique dont elle avait besoin pour procéder au premier lancement de la fusée.

Le Space Launch System, ou SLS, est un élément clé du programme phare Artemis de la NASA – un effort élaboré pour envoyer la première femme et la première personne de couleur à la surface de la Lune. Mais d’abord, SLS doit réellement voler, et avant que cela n’arrive, La NASA voulait passer par toutes les étapes complexes qui mènent à un lancement réel – à l’exception de la partie où la fusée décolle.

Avec le SLS debout sur sa rampe de lancement au Kennedy Space Center en Floride, les ingénieurs et les contrôleurs de vol de la NASA ont rempli le véhicule de ses propulseurs ultra-froids lundi, comme ils le feraient un jour de lancement. Avec tous les réservoirs SLS pleins, l’équipe de vol a compté jusqu’à un temps de décollage simulé, avec le plan d’arrêter le compte à rebours à environ T-moins 9 secondes. Au lieu de cela, l’équipe a arrêté le compte à rebours à T-moins 29 secondes en raison d’une fuite d’hydrogène. La NASA dit qu’elle a pu atteindre la plupart de ses objectifs pour le test, principalement en chargeant le véhicule avec du propulseur – mais qu’il y en a encore une poignée qu’ils n’ont pas pu atteindre avec la coupure prématurée.

“Je dirais que la majorité de nos objectifs ont été atteints”, a déclaré Charlie Blackwell-Thompson, directeur du lancement d’Artemis à la NASA, lors d’une conférence de presse après le test. “Il y avait peut-être de petits éléments dans cet objectif principal sur lesquels nous étions un peu à court.”

La NASA a tenté cette répétition générale trois fois auparavant, et toutes ces tentatives ont pris fin avant que les contrôleurs de vol ne puissent charger complètement la fusée avec du propulseur. Après la troisième tentative infructueuse, la NASA a roulé le SLS dans l’énorme bâtiment d’assemblage de véhicules de l’agence pour effectuer diverses réparations et mises à niveau avant faire rouler la fusée sur le pad le 6 juin.

Trois des plus grands objectifs de la répétition générale comprenaient la démonstration que l’équipe de vol pouvait charger le véhicule avec du propulseur, arrêter le compte à rebours, puis vider le SLS de carburant – qui ont tous été effectués lundi. De plus, la NASA a pu entrer dans le compte à rebours terminal, la phase finale du compte à rebours qui commence T-moins 10 minutes avant le lancement.

NASA/Ben Smegelsky

L’une des grandes choses qu’ils n’ont pas pu tester était une tentative de recyclage. L’équipe avait à l’origine prévu de descendre à T-moins 33 secondes, arrêtez le décompte, puis revenez à T-moins 10 minutes. Cet objectif était de simuler une attente inattendue le jour du lancement et une tentative de réessayer, ce qui peut parfois se produire. L’équipe serait alors descendue à T-moins 9,3 secondes – le moment juste avant que la séquence ne commence à allumer les moteurs principaux à la base de la fusée.

Les plans ont changé pendant le test. Le décollage simulé a été retardé de plusieurs heures en raison d’un certain nombre de problèmes sur lesquels les contrôleurs de vol ont travaillé tout au long de la journée, notamment une fuite d’hydrogène. En fin de compte, les contrôleurs de vol ont choisi de sauter l’arrêt et le retournement à T-moins 33 secondes et de descendre à T-moins 9,3 secondes, selon CBS. Cependant, ils savaient que la fuite d’hydrogène déclencherait probablement un arrêt dans les ordinateurs de vol avant d’atteindre ce compte à rebours final.

Lors d’une conférence de presse après le test, le personnel de la NASA a souligné que la plupart des objectifs de la répétition générale avaient été atteints. “Je dirais que nous sommes dans le 90e centile en termes de, vous savez, où nous devons être globalement”, a déclaré Mike Sarafin, responsable de la mission Artemis à la NASA. Mais ils étaient vagues sur les éléments qui n’étaient pas terminés. L’un des objectifs qu’ils n’ont pas atteints comprenait la démonstration de quelque chose connu sous le nom de «flux de purge» – un moyen de maintenir les températures appropriées du propulseur – en raison de la fuite d’hydrogène. Il y avait aussi du vieux matériel sur les propulseurs à fusée solide qui n’ont pas eu la chance de tirer comme prévu.

Maintenant, la NASA dit qu’elle examine les données qu’elle a fait recueillir et déterminera les prochaines étapes. “Je pense que nous allons prendre quelques jours et passer à travers cela, puis nous prendrons une décision sur la meilleure voie à suivre”, a déclaré Tom Whitmeyer, administrateur associé adjoint de la NASA pour les systèmes d’exploration communs. Il est possible que l’agence choisisse de faire un autre type de test de ravitaillement, et Jim Free de la NASA, administrateur associé de la NASA pour le développement des systèmes d’exploration, a déclaré avant cette tentative que la NASA voulait un test approfondi avant de voler. “C’est la première fois que nous pilotons ce véhicule, et je pense que nous devons comprendre tout ce que nous pouvons avant de nous engager à lancer”, a déclaré Free la semaine dernière. Mais Whitmeyer a noté qu’il y avait “un risque relatif à continuer à exercer le matériel sur le pad”.

Quant à savoir comment cela pourrait affecter le calendrier du premier vol du SLS, la NASA ne le dira pas. SLS devrait faire ses débuts lors d’un vol appelé Artemis I, qui verra la fusée lancer une capsule d’équipage vide appelée Orion autour de la Lune lors d’un voyage d’une semaine. Avant cette répétition générale, la NASA a noté que la première tentative probable de lancement se ferait lors d’une fenêtre qui s’est ouverte fin août. Maintenant, avec ce test, la NASA ne fixe aucune date ferme. “Je ne pense pas que nous sachions encore”, a déclaré Whitmeyer. “Nous devons vraiment nous asseoir et faire tout ce dont nous venons de parler : examiner les objectifs, voir ce que nous avons accompli et voir quel travail supplémentaire pourrait être nécessaire.”

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