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La santé mentale des jeunes est en crise. Les écoles en font-elles assez ?

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CECILIA, Ky. (AP) – Pour Leah Rainey, élève de quatrième année, la journée d’école commence maintenant par ce que son professeur appelle un «enregistrement émotionnel».

“C’est bon de te voir. Comment allez-vous?” gazouille une voix joyeuse sur l’écran de son ordinateur portable. Celui-ci lui demande de cliquer sur un emoji correspondant à son état d’esprit : Heureux. Triste. Préoccupé. Fâché. Frustré. Calmes. Idiot. Fatigué.

En fonction de la réponse, Leah, 9 ans, reçoit des conseils d’un avatar de dessin animé sur la gestion de son humeur et quelques questions supplémentaires : Avez-vous déjeuné ? Êtes-vous blessé ou malade? Tout va bien à la maison ? Est-ce que quelqu’un à l’école est méchant? Aujourd’hui, Leah choisit “idiot”, mais dit qu’elle a lutté contre la tristesse pendant l’apprentissage en ligne.

À l’école élémentaire Lakewood, les 420 élèves commenceront leurs journées de la même manière cette année. L’école rurale du Kentucky est l’une des milliers à travers le pays à utiliser la technologie pour dépister l’état d’esprit des élèves et alerter les enseignants de toute personne en difficulté.

À certains égards, cette année rentrée scolaire rétablira un degré de normalité pré-pandémique : la plupart des districts ont levé les mandats de masque, abandonné les exigences en matière de vaccins COVID et a mis fin aux règles de distanciation sociale et de quarantaine.

Mais bon nombre des impacts à plus long terme de la pandémie restent une réalité troublante pour les écoles. Parmi eux : les effets néfastes de l’isolement et de l’apprentissage à distance sur le bien-être émotionnel des enfants.

Santé mentale des étudiants atteint des niveaux de crise l’année dernière, et la pression sur les écoles pour trouver des solutions n’a jamais été aussi grande. Les districts de tout le pays utilisent l’argent fédéral de la pandémie pour embaucher davantage de spécialistes de la santé mentale, déployer de nouveaux outils d’adaptation et élargir le programme d’études qui donne la priorité à la santé émotionnelle.

Pourtant, certains parents ne croient pas du tout que les écoles devraient être impliquées dans la santé mentale. Le soi-disant apprentissage socio-émotionnel, ou SEL, est devenu le dernier point d’éclair politique, les conservateurs affirmant que les écoles l’utilisent pour promouvoir des idées progressistes sur la race, genre et sexualitéou que l’accent mis sur le bien-être attire l’attention des universitaires.

Mais dans des écoles comme Lakewood, les éducateurs disent qu’aider les élèves à gérer leurs émotions et leur stress leur sera bénéfique en classe et tout au long de leur vie.

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L’école, située dans une communauté agricole à une heure de route au sud de Louisville, a utilisé des fonds fédéraux pour créer des coins « pause » dans chaque salle de classe. Les élèves peuvent parcourir un “kit d’autorégulation” avec des conseils sur la respiration profonde, des balles anti-stress spongieuses et des anneaux d’acupuncture, a déclaré la conseillère scolaire Shelly Kerr. L’école prévoit de construire une «salle de réinitialisation» cet automne, dans le cadre d’une tendance nationale émergente visant à créer des sanctuaires sur le campus où les étudiants peuvent aller décompresser et parler avec un conseiller.

Le filtre en ligne pour étudiants utilisé par Lakewood, appelé Closegap, aide les enseignants à identifier les enfants timides et silencieux qui pourraient avoir besoin de parler et seraient autrement passés inaperçus.

La fondatrice de Closegap, Rachel Miller, a lancé la plateforme en ligne en 2019 avec quelques écoles et a vu l’intérêt exploser après la pandémie. Cette année, a-t-elle déclaré, plus de 3 600 écoles américaines utiliseront la technologie, qui propose des versions gratuites et premium.

“Nous commençons enfin à reconnaître que l’école ne se limite pas à enseigner aux enfants la lecture, l’écriture et l’arithmétique”, a déclaré Dan Domenech, directeur exécutif de l’Association nationale des surintendants scolaires. Tout comme les programmes de repas gratuits sont basés sur l’idée qu’un enfant affamé ne peut pas apprendre, de plus en plus d’écoles adoptent l’idée qu’un esprit encombré ou troublé ne peut pas se concentrer sur le travail scolaire, a-t-il déclaré.

La pandémie a amplifié la fragilité de la santé mentale chez les jeunes américains, qui connaissaient une augmentation de la dépression, de l’anxiété et des pensées suicidaires depuis des années, selon les experts. Un rapport récent publié par les Centers for Disease Control and Prevention a révélé que 44% des élèves du secondaire ont déclaré avoir subi « sentiments persistants de tristesse ou de désespoir » pendant la pandémie, les filles et les jeunes LGBTQ signalant les niveaux les plus élevés de mauvaise santé mentale et de tentatives de suicide.

S’il existe une doublure argentée, la pandémie a sensibilisé à la crise et a contribué à déstigmatiser les discussions sur la santé mentale, tout en attirant l’attention sur les lacunes des écoles dans sa gestion. L’administration du président Joe Biden a récemment annoncé plus de 500 millions de dollars pour étendre les services de santé mentale dans les écoles du pays, s’ajoutant aux fonds fédéraux et étatiques qui ont été versés dans les écoles pour faire face aux besoins de l’ère de la pandémie.

Pourtant, beaucoup sont sceptiques, les réponses des écoles sont suffisantes.

“Toutes ces opportunités et ressources sont temporaires”, a déclaré la junior Claire Chi, qui fréquente le State College Area High School dans le centre de la Pennsylvanie. L’année dernière, son école a ajouté des conseils d’urgence et des chiens de thérapie, entre autres soutiens, mais la plupart de cette aide a duré un jour ou deux, a déclaré Chi. Et ce n’est «pas vraiment un investissement en santé mentale pour les étudiants». Cette année, l’école dit qu’elle a ajouté plus de conseillers et prévoit une formation en santé mentale pour tous les élèves de 10e année.

Certains critiques, dont de nombreux parents conservateurs, ne veulent pas voir de soutien en santé mentale dans les écoles en premier lieu. Asra Nomani, une mère du comté de Fairfax, en Virginie, affirme que les écoles utilisent la crise de la santé mentale comme un « cheval de Troie » pour introduire des idées libérales sur l’identité sexuelle et raciale. Elle craint également que les écoles manquent d’expertise pour faire face à la maladie mentale des élèves.

“Le bien-être socio-émotionnel est devenu une excuse pour intervenir dans la vie des enfants de la manière la plus intime qui soit à la fois dangereuse et irresponsable”, a déclaré Nomani, “parce qu’ils sont entre les mains de personnes qui ne sont pas des professionnels formés. .”

Malgré le financement sans précédent, les écoles ont du mal à embaucher des conseillers, reflétant les pénuries dans d’autres industries américaines.

L’école secondaire Goshen, dans le nord-ouest de l’Indiana, a du mal à pourvoir le poste vacant d’un conseiller qui est parti l’année dernière, alors que l’anxiété des élèves et d’autres problèmes de comportement étaient “hors du commun”, a déclaré Jan Desmarais-Morse, l’un des deux conseillers restés à l’école. , avec une charge de travail de 500 étudiants chacun.

“Une personne essayant de répondre aux besoins de 500 étudiants ?” dit Desmarais-Morse. “C’est impossible.”

L’American School Counselor Association recommande un ratio de 250 élèves par conseiller scolaire, que peu d’États sont près d’atteindre.

Pour l’année scolaire 2020-21, seuls deux États – le New Hampshire et le Vermont – ont atteint cet objectif, selon une analyse de l’Associated Press des données du National Center for Education Statistics. Certains États sont confrontés à des ratios incroyablement élevés : l’Arizona compte en moyenne un conseiller pour 716 étudiants ; dans le Michigan, 1 à 638 ; et dans le Minnesota, 1 à 592.

Toujours dans l’Indiana, la ville scolaire de Hammond a remporté une subvention pour embaucher des thérapeutes cliniques dans ses 17 écoles, mais n’a pas été en mesure de pourvoir la plupart des nouveaux emplois, a déclaré le surintendant Scott Miller. « Les écoles volent les autres écoles. Il n’y a tout simplement pas assez de travailleurs pour tout le monde. Et malgré plus de financement, les salaires des écoles ne peuvent pas rivaliser avec les cabinets de conseil privés, qui sont également dépassés et essayer d’embaucher plus de personnel.

Un autre défi pour les écoles : identifier les enfants en difficulté avant qu’ils ne soient en crise émotionnelle. Au Houston Independent School District, l’un des plus grands du pays avec 277 écoles et près de 200 000 élèves, on demande chaque matin aux élèves de lever les doigts pour montrer ce qu’ils ressentent. Un doigt signifie qu’un enfant souffre profondément; cinq signifie qu’elle ou il se sent bien.

“Il s’agit d’identifier vos feux de brousse tôt dans la journée”, a déclaré Sean Ricks, directeur principal de l’intervention de crise du district.

Les enseignants de Houston donnent désormais des cours de pleine conscience, avec des sons de l’océan diffusés via YouTube, et un Chihuahua nommé Luci et un cockapoo nommé Omi ont rejoint l’équipe de crise du district.

Le financement par subventions a aidé Houston à construire des salles de relaxation, connues sous le nom de Thinkeries, dans 10 écoles l’année dernière, pour un coût d’environ 5 000 $ chacune. Les données du district montrent que les campus avec Thinkeries, qui arborent des fauteuils poires et des murs aux couleurs chaudes, ont vu une diminution de 62% des appels à une ligne de crise l’année dernière, a déclaré Ricks. Le quartier en construit davantage cette année.

Mais les chambres elles-mêmes ne sont pas une panacée. Pour que les salles d’apaisement fonctionnent, les écoles doivent apprendre aux élèves à reconnaître qu’ils se sentent en colère ou frustrés. Ensuite, ils peuvent utiliser l’espace pour décompresser avant que leurs émotions n’éclatent, a déclaré Kevin Dahill-Fuchel, directeur exécutif de Counseling in Schools, une organisation à but non lucratif qui aide les écoles à renforcer les services de santé mentale.

Au cours des derniers jours des vacances d’été, un «espace de puits» au lycée universitaire d’Irvine, en Californie, recevait la touche finale d’un artiste qui a peint une fresque représentant une lune géante au-dessus des montagnes. Des plantes succulentes en pot, des tapis de jute, des statuettes ressemblant à des bouddhas et une chaise suspendue en forme d’oeuf ont apporté une sensation non scolaire. Lorsque l’école commencera cette semaine, la salle sera dotée à plein temps d’un conseiller ou d’un spécialiste de la santé mentale.

L’objectif est de normaliser l’idée de demander de l’aide et de donner aux élèves un endroit pour se réinitialiser. “S’ils peuvent se recentrer et se recentrer”, a déclaré Tammy Blakely, directrice des services de soutien aux étudiants du district, “ils peuvent alors, après une courte pause, retourner dans leurs salles de classe et se préparer à un apprentissage plus approfondi”.

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Cette histoire a été mise à jour pour restaurer le prénom et le titre de Tammy Blakely, Irvine, Californie, directrice des services de support.

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Pour plus de couverture sur la rentrée scolaire, visitez: https://apnews.com/hub/back-to-school

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Gecker a rapporté de San Francisco. Heather Hollingsworth, journaliste à l’Associated Press, à Mission, Kansas; Arleigh Rodgers à Indianapolis ; Brooke Schultz à Harrisburg, Pennsylvanie ; et Kavish Harjai à Los Angeles ont contribué.

Rodgers, Schultz et Harjai sont membres du corps de l’Associated Press/Report for America Statehouse News Initiative. Report for America est un programme de service national à but non lucratif qui place des journalistes dans les salles de rédaction locales pour faire des reportages sur des problèmes sous-couverts.

L’équipe éducative d’Associated Press reçoit le soutien de la Carnegie Corporation de New York. L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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