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La Serena Williams d’autrefois se régale lors d’une deuxième nuit délirante à l’US Open | Serena Williams

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Jtout au long d’un premier set intense et haletant lors de ce qui aurait pu être le dernier match en simple de sa carrière, Serena Williams a regardé la joueuse n ° 2 au monde, Anett Kontaveit, et a répondu à son défi avec une performance impeccable. Dans le deuxième set, cependant, elle tenait à peine le coup. Alors qu’elle sauvait un point de rupture à 1-3 avec un doux as au curling, elle leva les mains vers le ciel, furieuse de ne pas pouvoir trouver ce tir à chaque fois qu’elle servait.

S’il s’agissait d’une autre femme de 40 ans dans l’histoire du tennis, avec la rouille d’une mise à pied d’un an et les nerfs de son dernier événement, de telles lacunes seraient attendues. Mais c’est Serena Williams. Non seulement elle s’est tenue aux normes stratosphériques, mais elle les a en quelque sorte pleinement rencontrées lors de la deuxième nuit délirante de sa résidence au stade Arthur Ashe. En battant Kontaveit, elle a retardé sa retraite en simple pour un autre tour en produisant au moins un dernier moment légendaire dans une carrière remplie d’eux.

Après l’apparat de sa victoire au premier tour, avec sa cérémonie sur le terrain et un discours de Billie Jean King, le deuxième tour était différent. La foule était légèrement plus silencieuse, pas simplement là pour dire au revoir, tandis que Williams était concentré au laser. Elle a été immédiatement enfermée lors du premier set de haute intensité, rempli de tirs de qualité des deux mais dominé par le service de Williams – elle est toujours, à 40 ans, la meilleure serveuse du monde. Sous une pression suffocante, elle a scellé le bris d’égalité comme elle l’a fait tant de fois au fil des ans – un service non retourné suivi d’un as.

À son crédit, Kontaveit a joué un deuxième set sans faille, faisant sortir les vainqueurs des deux ailes et des lignes de baisers, mais Williams a simplement répondu en élevant encore son niveau et en gérant extrêmement bien le match à la fin. Lors des derniers matchs, elle avait pris le contrôle total de la ligne de base et effacé le service de Kontaveit jusqu’à la fin.

C’est un exploit d’autant plus remarquable compte tenu de ses limites. Son premier service était fascinant, mais n’a atteint en moyenne que 99 mph dans le premier set – elle n’a pas beaucoup servi sous pression l’année dernière, elle a donc été extrêmement prudente au départ, privilégiant la précision et le pourcentage à la puissance. Son mouvement, historiquement l’un de ses plus grands atouts, est considérablement diminué, mais elle a quand même trouvé un moyen de creuser un rallye de 19 temps au plus profond du troisième set quand elle en avait le plus besoin. Malgré son manque de forme physique, elle a été un rocher dans les moments décisifs.

Au cours de ses deux heures et 27 minutes sur le court, elle a joué tous les coups sûrs au moins une fois de plus : les as et les gagnants de retour vicieux qu’elle a sauvés pour des points importants, les rugissements et l’angoisse, son cœur posé sur ses manches incrustées de diamants. À mi-chemin du troisième set, Williams est devenu frustré par l’appel électronique et a informé l’arbitre, Alison Hughes. Elle est ensuite revenue à la ligne de base et a canalisé sa colère pour gagner au tennis.

Serena Williams lève sa raquette et son bras vers la foule alors qu'elle se tient sur le terrain après sa victoire
Serena Williams célèbre sa victoire. Photographie : Jason Szenes/EPA

C’était particulièrement étonnant compte tenu de la distance qu’elle a parcourue depuis son retour. Williams a perdu au premier tour de Wimbledon, a été écartée avec facilité par Belinda Bencic à Toronto puis démantelée 6-4, 6-0 par Emma Raducanu à Cincinnati. Elle a décrit les dernières semaines de sa carrière comme extrêmement difficiles à gérer.

Williams est arrivée à New York avec peu de confiance, mais avec une dernière opportunité de faire bonne impression dans la dernière ligne droite de sa carrière, et plus aucune chance de rédemption. La pression aurait pu être suffocante mais, comme elle l’a fait tant de fois dans sa carrière, elle s’est montrée à la hauteur. Son succès vient du fait qu’elle considère son tournoi final comme un bonus plutôt que comme un fardeau qu’il aurait pu être. “J’ai un gros X rouge dans le dos depuis que j’ai gagné l’US Open en 1999”, a-t-elle déclaré. “Il a été là toute ma carrière, car j’ai remporté mon premier Grand Chelem au début de ma carrière. Mais ici c’est différent. J’ai l’impression d’avoir déjà gagné. »

Elle a terminé en beauté, déchirant le service de Kontaveit lors du dernier match et remportant sa victoire avec un revers gagnant. Alors que l’ancienne joueuse Mary Joe Fernandez dictait l’interview sur le terrain, sa présence à elle seule rappelait la longévité absurde de Williams. Fernandez a 51 ans et elle est à la retraite depuis 22 ans, pourtant elle et Williams étaient rivales en 1999. Elle a demandé à Williams si elle était surprise par son niveau sur le terrain, ce qui a provoqué un rire et un regard très pointu. “Je suis juste Serena,” dit-elle.

Jeudi soir, Williams reviendra au même endroit, au même moment aux côtés de sa sœur, Venus, alors qu’elles s’affronteront ensemble en double pour la dernière fois, un spectacle qui pourrait bien être encore plus émouvant et essentiel que les simples. Elle affrontera ensuite l’Australienne Ajla Tomljanovic vendredi. Ce pourrait être la nuit où elle dit enfin au revoir, ou la prochaine étape d’une dernière course légendaire. Quoi qu’il en soit, mercredi soir, elle a offert au monde au moins une dernière démonstration du spectacle inoubliable de Serena Williams en plein essor.

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