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« La terre verte est un désert aride » : la pénurie d’eau frappe le Croissant fertile irakien | Accès à l’eau

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jeu cœur d’une région connue sous le nom de Croissant Fertile, Abdul Hadi Mizher a creusé un puits dans la ferme familiale. Le fermier irakien a foré 16 m dans la terre dure. Mais malgré la profondeur, pas une seule goutte d’eau n’a émergé.

L’Irak a eu un été particulièrement sec mais la famille de Mizher est ici depuis quatre générations, cultivant du blé et des légumes et élevant des vaches et cette année est exceptionnelle.

“La terre verte a été transformée en un désert aride”, déclare Mizher, 35 ans. “Je ne me souviens pas avoir vu cela de mon vivant.”

Les niveaux d’eau des grands fleuves du pays, l’Euphrate et le Tigre, sur les rives desquels les civilisations de la Mésopotamie ont émergé il y a 8 000 ans, ont baissé de moitié.

Abdul Hadi Mizher essaie de puiser de l'eau dans un puits de 16 mètres de profondeur qu'il a foré dans cette ferme.
Abdul Hadi Mizher essaie de puiser de l’eau dans un puits de 16 mètres de profondeur qu’il a foré dans cette ferme. Photographie : Muntadher Adel

Les représentants du gouvernement disent que le coupable est la prolifération en amont de projets d’hydrologie par la Turquie et l’Iran voisins, un problème de longue date aggravé par une mauvaise gestion de l’eau et une baisse constante des précipitations.

L’Irak est le cinquième nation la plus vulnérable à la crise climatique. C’est aussi un pays riche en pétrole qui engrange 10 milliards de dollars (8,3 milliards de livres sterling) de revenus mensuels au milieu de la flambée des prix. Mais la corruption est endémique et les gouvernements successifs n’ont pas réussi à se préparer à ce que les experts préviennent.

« Les responsables ne regardent pas l’avenir du pays. Tout ce qui les intéresse, c’est à quel point ils profitent des postes qu’ils occupent », explique Nadhir al-Ansari, ingénieur hydraulique irakien et professeur à l’université suédoise de Luleå. “Les personnes qui ont repris le ministère de l’eau n’ont aucune expertise.”

Les recherches d’Al-Ansari prédisent que les précipitations en Irak diminuera de 15 à 20 % au cours de ce siècle, réduisant les eaux du Tigre et de l’Euphrate jusqu’à 73 %, avec de graves conséquences pour les niveaux des eaux souterraines.

Les conséquences ont déjà été dévastatrices pour les agriculteurs qui dépendent des rivières. Les récoltes de Mizher ont complètement échoué cette année, laissant sa famille de 13 personnes sans revenu. L’agriculteur a commencé à vendre ses vaches émaciées pour une fraction de leur prix habituel, érodant les actifs de la ferme.

“La responsabilité première incombe au gouvernement irakien de fournir l’infrastructure”, a déclaré Mizher. “Il n’y a pas de planification, pas de soutien pour les agriculteurs.”

Le gouvernement irakien n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Le secteur agricole irakien a connu des décennies de déclin en raison du conflit, du manque d’investissements et du réchauffement climatique, les marges des agriculteurs étant comprimées par la hausse du coût des intrants et les importations agricoles bon marché. Plutôt que de moderniser le secteur, le gouvernement a déclaré qu’il réduirait de moitié les terres agricoles cette année en réponse à la sécheresse, un coup dur pour un secteur qui emploie 18 % de la population.

La ferme de Mizher se trouve à quelques kilomètres à l’ouest de l’ancienne ville de Babylone, dont l’empire a prospéré au deuxième millénaire avant notre ère grâce à l’expansion des réseaux d’irrigation sumériens par le roi Hammurabi. L’Irak s’appuie toujours sur les mêmes méthodes d’irrigation à ciel ouvert.

Les récoltes de la famille Mizher ont échoué, et leurs terres autrefois fertiles se sont asséchées.
Les récoltes de la famille Mizher ont échoué, et leurs terres autrefois fertiles se sont asséchées. Photographie : Muntadher Adel

“Avec la technique actuelle, utilisée depuis 8 000 ans, les pertes d’eau sont très élevées”, explique al-Ansari.

L’eau d’irrigation en Irak circule à travers un réseau de canaux à ciel ouvert, ce qui entraîne des taux élevés d’évaporation en été, lorsque les températures dépassent 50°C. Plus d’eau est gaspillée lorsqu’elle atteint les champs, car les agriculteurs utilisent des techniques d’inondation inutiles au lieu d’une irrigation goutte à goutte ou par aspersion plus précise.

Les autorités ont eu recours au rationnement. Le canal d’irrigation de Mizher, dérivé d’un affluent de l’Euphrate, n’est inondé qu’une fois toutes les trois semaines. Au moment où l’eau atteint la ferme, elle a été réduite à un filet, à peine suffisant pour répondre aux besoins du ménage et encore moins pour arroser les champs.

Les cultures ont flétri, y compris l’herbe destinée à l’alimentation du bétail. L’une des vaches est déjà trop faible pour se tenir debout, son veau mendiant du lait qu’elle ne peut pas produire.

“C’est la première victime, mais je m’attends à ce qu’il y en ait beaucoup d’autres d’ici la fin de l’été”, a déclaré Mizher. Incapable d’acheter du fourrage, il a vendu 11 des 17 bovins de la famille pour aussi peu que 20 dollars chacun. Ils rapporteraient généralement entre 800 $ et 1 000 $.

Le manque d’eau a exacerbé les tensions séculaires le long du canal d’irrigation entre les fermes, avec des accusations de détourner plus d’eau que ce qui est juste. “Il n’y a aucune surveillance de la part du gouvernement pour imposer des sanctions à ceux qui abusent de l’eau”, déclare Mizher, dont la ferme est en aval.

Des dizaines de milliers de personnes ont été déplacées dans le sud de l’Irak en raison de la pénurie d’eau. Beaucoup se sont dirigés vers des villes surpeuplées, où le manque d’emplois et de services a suscité des troubles.

Jusqu’à présent, Mizher refuse d’abandonner la ferme. “C’est la terre de mes ancêtres.”

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