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L’Agence de l’environnement chargée de protéger les zones humides dans une affaire judiciaire historique | Agence environnementale

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Le tribunal de grande instance a ordonné la Agence environnementale pour réduire les prélèvements d’eau et protéger les rares habitats des zones humides d’Angleterre, dans une affaire historique qui confirme que les lois européennes sur la conservation de la nature restent applicables malgré le fait que la Grande-Bretagne ait quitté l’UE.

La victoire de Tim et Geli Harris signifie que l’Agence pour l’environnement sera obligée de s’attaquer aux dommages causés par le prélèvement d’eau dans les zones humides d’importance internationale du Norfolk Broads, qui abrite des espèces rares, dont la libellule colporteur de Norfolk et le papillon machaon.

Le captage de l’eau de la plus grande zone humide protégée d’Angleterre – située dans l’une des régions les plus sèches du pays – est effectué principalement pour que les agriculteurs puissent irriguer les cultures.

Le couple, qui sont eux-mêmes des agriculteurs, a dépensé 1 million de livres sterling pour des contestations judiciaires pendant plus d’une décennie, remportant une bataille clé il y a six ans lorsqu’un enquête publique constaté que les licences de prélèvement endommageaient des plantes en danger critique telles que le orchidée de marais à Marais de Catfieldun site d’intérêt scientifique particulier (SSSI) dont ils sont en partie propriétaires.

Mais ils ont de nouveau poursuivi l’Agence pour l’environnement en justice parce qu’elle ne parvenait pas à arrêter le captage réduisant le débit des eaux souterraines dans d’autres sites de zones humides d’importance internationale à travers les Broads.

Tim Harris a déclaré: «Ma femme et moi sommes ravis que la Haute Cour ait statué que l’Agence pour l’environnement doit maintenant effectuer un travail urgent pour prévenir les dommages causés par le captage d’eau à l’ensemble des Broads. zone spéciale de conservation et ses écosystèmes uniques.

Les agriculteurs affirment que la réduction des prélèvements nuirait à leur capacité à cultiver des aliments tels que les pommes de terre, une culture de grande valeur cultivée sur des terres sèches à proximité des Broads et irriguée à l’aide de l’eau qui en provient.

Mais Harris a déclaré que la réduction des prélèvements réduirait simplement certains rendements – et la valeur des terres – mais encouragerait les agriculteurs à cultiver des cultures moins gourmandes en eau. Il a déclaré : « Ce n’est pas une question de sécurité alimentaire, c’est une question de choix de cultures. Ils devraient cultiver du blé, et ils peuvent toujours cultiver des pommes de terre, c’est juste que l’irrigation ajoute environ 15 % aux rendements et à la valeur des terres.

“Devrions-nous détruire l’ensemble des Broads au nom de cette valeur supplémentaire des terres agricoles alors que les revenus les plus importants proviennent de loin du tourisme?”

Pour statuer sur l’affaire, le tribunal a appliqué une disposition légale peu connue en Brexit une législation qui stipule que même si le Royaume-Uni a quitté l’UE, les règles des directives européennes – dans ce cas, la directive habitats – restent opposables aux autorités publiques britanniques si ces règles ont été reconnues par un tribunal comme étant exécutoires avant le Brexit.

Le tribunal a également jugé que le manque de financement de l’Agence pour l’environnement n’était pas une raison valable pour qu’elle ne remplisse pas ses obligations légales.

Penny Simpson, associée en droit de l’environnement chez Freeths, qui a porté l’affaire au nom des Harris, a déclaré: «Il s’agit d’un jugement de tribunal très important pour East Anglia et le Royaume-Uni. Pour East Anglia, il doit maintenant y avoir un travail important et urgent de la part de l’Agence pour l’environnement pour prévenir les dommages causés par le captage d’eau à la grande zone de conservation des Broads.

“Pour l’Angleterre et le Pays de Galles, nous savons maintenant que les autorités publiques doivent prendre des mesures appropriées pour prévenir les dommages aux sites protégés en vertu de la directive habitats lorsque ces autorités publiques sont chargées du pouvoir légal de le faire.”

L’Agence pour l’environnement a déclaré qu’elle avait déjà informé 20 titulaires de permis de prélèvement dans la vallée de l’Ant que leurs permis devaient être réduits, limités ou révoqués. Un porte-parole a déclaré: «Nous travaillons pour restaurer, protéger et améliorer l’environnement, mais comme toute organisation publique, nous avons des ressources limitées, alors concentrez nos efforts sur les plus grandes menaces pour l’environnement.

« À l’origine, le champ d’application de cette enquête était d’évaluer les impacts du captage dans la Vallée des Fourmis pour protéger le large des Fourmis et les marais SSSI. À la suite du jugement dans cette affaire, nous allons maintenant examiner comment nous pouvons étendre notre travail pour couvrir d’autres sites protégés tout en reconnaissant les contraintes de ressources.

“Nous restons déterminés à travailler avec les propriétaires fonciers, les extracteurs et les organismes Defra pour nous assurer que nous continuons à lutter contre l’abstraction non durable.”

Un porte-parole du Syndicat national des agriculteurs a déclaré que le secteur agricole de la région travaillait avec Ressources en eau Est sur un plan stratégique à long terme pour les ressources en eau, et que les agriculteurs prenaient déjà également des mesures pour maximiser l’efficacité de l’eau. « Il est important que toute solution aux problèmes de ressources en eau auxquels nous sommes confrontés trouve le juste équilibre entre la production alimentaire et la protection de l’environnement.

Harris a déclaré: «Vous pouvez vous demander pourquoi des particuliers et non des organismes publics ou des organisations caritatives de conservation ont intenté ce contrôle judiciaire, qui représente une décision historique sur le rôle continu des lois européennes sur la conservation dans la Grande-Bretagne post-Brexit.

« Les organismes publics tels que la Broads Authority disent travailler dans un effort conjoint avec toutes les parties prenantes. Ce que tous les marins savent, c’est que les convois se déplacent à la vitesse du navire le plus lent, et pas grand-chose si le navire le plus lent ne lève pas l’ancre. Malheureusement, la nature ne peut pas attendre que le bateau arrive.

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