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Le don canadien de 250 millions de dollars pour financer un centre de recherche COVID-19 à Melbourne

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“Lors de cette première réunion, j’ai beaucoup parlé des antiviraux.”

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Contrairement aux vaccins, les antiviraux ne préviennent pas l’infection, mais les traitent après qu’une personne a été infectée. Lewin avait passé la majeure partie de sa carrière à travailler sur le VIH, où les antiviraux sont le seul véritable traitement, et elle considérait leur absence dans COVID-19 comme « une lacune dans notre réponse à la pandémie ».

Cumming l’a exhortée à voir grand et audacieux, et a promis que si elle pouvait obtenir une proposition, ses recherches seraient financées sur une période de 25 ans. Le philanthrope dit qu’il se souvient d’être rentré chez lui cette nuit-là en pensant que Lewin était une “personne vraiment remarquable” et que l’institut serait l’endroit idéal pour ses 250 millions de dollars.

Un peu plus de 14 mois plus tard, le Cumming Global Center for Pandemic Therapeutics a été annoncé. Le centre de recherche, le premier du genre au monde, se concentrera sur le développement, le test et la commercialisation de nouveaux traitements tels que les antiviraux pour lutter contre les maladies infectieuses. Après avoir d’abord été basé à l’Institut Doherty, le centre déménagera dans le nouvel Institut australien des maladies infectieuses, qui devrait ouvrir ses portes en 2027.

Assembler une équipe

Après cette première réunion, Lewin a réuni une équipe de 50 scientifiques pour rassembler quelques idées. En trois mois, ils avaient une liste restreinte de grands projets dans les domaines du diagnostic, de la réponse immunitaire et de la santé publique. Le groupe avait besoin de se rassurer que son argumentaire n’était pas reproduit ailleurs – qu’il comblait un grand vide et que son centre aurait un “impact énorme”.

Après sa première rencontre avec Lewin, Cumming a également rencontré le lauréat du prix Nobel, le professeur Peter Doherty et le vice-chancelier adjoint de l’Université de Melbourne, le professeur James McCluskey, qui ont également parlé de combler les lacunes de notre réponse COVID-19 avec des antiviraux.

Le ministre de la Recherche médicale, Jaala Pulford, a déclaré que le centre de recherche sur la pandémie serait capital pour Victoria.

Le ministre de la Recherche médicale, Jaala Pulford, a déclaré que le centre de recherche sur la pandémie serait capital pour Victoria.Le crédit:Justin Mc Manus

Pendant ce temps, Lewin a tenu trois réunions avec son conseil consultatif scientifique, composé de certains des scientifiques les plus éminents du monde – dont le professeur Françoise Barré-Sinoussi, qui a remporté un prix Nobel pour la découverte du VIH – et en octobre, ils étaient convaincus de ce qu’ils voulaient prendre. retour à Cumming : un centre de recherche et de développement de traitements thérapeutiques qui empêchent un virus de se répliquer.

Au cours des quatre premiers mois de la pandémie de COVID-19, dit Lewin, le monde a investi 137 milliards de dollars dans la recherche de vaccins, mais seulement 7 milliards de dollars dans la recherche de thérapeutiques pour aider ceux qui avaient été testés positifs. Si les médicaments antiviraux avaient été approuvés et diffusés au cours des premiers stades de la pandémie, dit-elle, des millions de vies auraient pu être sauvées.

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“Alors que nous aurons toujours besoin de vaccins pour gérer efficacement les virus et contrôler les pandémies, les thérapies antivirales qui ciblent le virus jouent également un rôle très important pour ceux qui sont infectés”, déclare Lewin.

Elle était convaincue que le gouvernement victorien se joindrait à lui. En février, elle a invité Cumming à une réunion Zoom avec le ministre de la Recherche médicale Jaala Pulford et le trésorier Tim Pallas.

Pour eux, la proposition était une évidence. Ils fourniraient 75 millions de dollars sur 10 ans – un investissement qui, selon eux, sera multiplié par plusieurs. Quelques semaines plus tard, le premier ministre Daniel Andrews, ancien ministre de la Santé, a également donné son approbation via Zoom.

“Le plus grand avantage”

« Le premier ministre avait d’excellentes connaissances », dit Cumming. “Il n’avait pas de connaissances approfondies [about what Lewin was planning]mais cela correspondait très bien à sa vision plus large de l’endroit où il voulait emmener l’État au fil du temps … c’était donc très logique pour lui.

Mercredi, l'homme d'affaires canadien Geoff Cumming et sa femme Anna devant l'Institut Peter Doherty pour les infections et l'immunité.

Mercredi, l’homme d’affaires canadien Geoff Cumming et sa femme Anna devant l’Institut Peter Doherty pour les infections et l’immunité.Le crédit:Eddie Jim

Pulford rencontrera cette semaine le ministre fédéral de la Santé, Mark Butler, et le gouvernement Andrews est convaincu que le Commonwealth égalera le financement de l’État, cimentant Melbourne comme l’une des trois principales villes au monde pour la recherche scientifique et médicale, aux côtés de Londres et de Boston.

Alors pourquoi Cumming, un homme d’affaires né au Canada dont les affaires sont en Nouvelle-Zélande, a-t-il décidé de faire le plus gros don philanthropique jamais réalisé à la recherche médicale australienne ?

“En tant qu’homme d’affaires, vous devez aller là où se trouve le plus grand avantage”, dit-il. « Au cours des années successives, les gouvernements victoriens ont investi considérablement dans la recherche médicale, et maintenant vous en récoltez les fruits.

« Il semble y avoir un degré élevé de collégialité entre l’État, le Commonwealth et les organisations. Aussi, la réponse de l’Australie à la pandémie. Était-ce parfait ? Non. Était-ce exceptionnel ? Oui. Et enfin, de nombreuses pandémies proviennent d’Asie, et l’Australie est proche de ce continent.

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Pulford décrit l’annonce comme une journée mémorable pour la communauté scientifique de Victoria.

“La famille Cumming a parcouru le monde pour trouver le meilleur”, dit-elle.

« Et c’est là qu’ils sont venus.

“Nous avons des dizaines de milliers de scientifiques qui font des découvertes extraordinaires, font un travail important qui consiste à changer la vie des gens, à sauver des vies.”

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