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Les algues et la levure d’un chercheur de l’UBC montent à bord d’un vaisseau spatial de la NASA pour tester les conditions de l’espace lointain

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Un chercheur de l’Université de la Colombie-Britannique envoie des échantillons de levure et d’algues dans l’espace lointain à bord d’un vaisseau spatial de la NASA, dans l’espoir d’identifier les gènes qui permettent aux organismes d’y survivre.

Corey Nislow est un expert des mutations génétiques, des produits pharmaceutiques et a déjà envoyé de la levure dans l’espace lors d’un partenariat avec des collègues de l’Université du Colorado et de la NASA. Dans une série d’études qui ont commencé il y a 11 ans, il a envoyé de la levure à la station spatiale internationale pour étudier les effets du rayonnement spatial et de la gravité proche de zéro sur les cellules organiques.

Maintenant, la levure et les algues sont prêtes à monter à bord du vaisseau spatial Orion de la NASA dans la première des trois missions Artemis, destinées à aboutir à une base en orbite autour de la lune. Le vaisseau spatial de 98 mètres devait être lancé lundi (29 août), mais une fuite de carburant et des problèmes de moteur l’ont retardé jusqu’à au moins vendredi.

Lorsqu’Orion sera lancé, il parcourra 64 000 kilomètres au-delà de la lune – 48 000 kilomètres de plus que la distance parcourue par Apollo 13 en 1970 – avec les échantillons de levure et d’algues de Nislow cachés en toute sécurité dans le compartiment de l’équipage.

Les chercheurs enverront plus de 6 000 mutations de levure dans l’espace et Nislow pourra étudier ses échantillons une fois la mission Artemis I terminée, selon UBC. Au cours de l’orbite de 42 jours, les algues et les levures se développeront jusqu’à sept générations.

La génétique des cellules de levure est similaire à celle des cellules humaines, ce qui signifie que l’enquête de Nislow sur la façon dont les échantillons de levure sont affectés par le fait d’être dans l’espace soutiendra la recherche de meilleurs traitements pour les explorateurs de l’espace lointain et les patients cancéreux sous chimiothérapie, a déclaré Nislow dans un communiqué.

Pour les algues, l’équipe de recherche a choisi d’étudier la chlamydomonas reinhardtii unicellulaire car elle modélisera comment les plantes sont affectées par l’espace tout en servant de source de nourriture, d’oxygène et même d’hydrogène pour le carburant, a déclaré Nislow.

Les premières recherches suggèrent que le rayonnement spatial modifie les séquences du génome de la levure – les instructions génétiques dans une cellule – semble similaire à la manière dont les médicaments anticancéreux endommageant l’ADN affectent les cellules humaines. Nislow espère que l’enquête sur la levure l’aidera à en savoir plus sur cette apparente similitude.

Les échantillons retournés pourraient fournir une orientation pour développer de meilleures façons de lutter contre les dommages causés par les radiations chez les levures et les humains exposés à travers l’espace ou la chimiothérapie. Faire partie d’un tel projet historique est une opportunité incroyable, a déclaré Nislow dans son communiqué.

“Pour la première fois en 50 ans, des matériaux biologiques quitteront l’orbite terrestre inférieure, seront exposés au rayonnement cosmique et seront ensuite renvoyés à notre laboratoire pour une analyse moléculaire détaillée.”

Artemis I est comme une répétition générale pour la future exploration de l’espace lointain, ouvrant idéalement la voie à des développements historiques en montrant que le système de lancement fonctionne et que le vaisseau spatial Orion peut revenir sur terre en toute sécurité. L’objectif de la NASA est de créer un camp de base au pôle sud de la Lune qui permettra aux humains de vivre sur la Lune jusqu’à deux mois.

La deuxième mission Artemis aura un équipage dessus, mais n’atterrira pas encore sur la lune, selon la NASA. Grâce à la troisième mission Artemis, la NASA prévoit d’atterrir la première femme et personne de couleur sur la surface de la lune et de faire de l’exploration lunaire un élément clé des prochaines années.

En plus des enquêtes de biologie spatiale dont Nislow fait partie, des mannequins et de petites boîtes contenant des technologies seront à bord. La boîte Lunar IceCube de la Morehead State University, par exemple, contiendra un spectromètre infrarouge pour rechercher l’eau sous toutes ses formes.

Dans un communiqué lundi, la NASA a déclaré qu’elle espérait lancer Artemis I vendredi, mais qu’elle pourrait maintenant être reportée à septembre.

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