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Les écologistes ont allumé l’industrie du lithium

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Le monde se prépare à un boom du lithium, principalement en raison de l’augmentation prévue de la production et de l’adoption des véhicules électriques au cours des prochaines décennies. Plusieurs célébrités et milliardaires de la technologie soutiennent l’extraction du lithium dans le but de soutenir une transition verte. En outre, de nombreux pays développent rapidement leurs capacités minières pour établir leur place sur le marché mondial des minéraux et des métaux, qui devrait se développer considérablement au cours de la prochaine décennie.

Cependant, les écologistes s’inquiètent des dommages que l’expansion rapide que les opérations minières pourraient causer à l’environnement. De plus, une série de messages viraux sur les réseaux sociaux a attiré une attention négative sur un minéral que le public connaît peu, au-delà de l’entendre dans le contexte des batteries lithium-ion. Si nous devons nous attendre à un développement substantiel de l’industrie du lithium dans les années à venir, une plus grande sensibilisation doit être faite autour de l’industrie des minéraux afin que les producteurs et les fabricants puissent obtenir le soutien du public et encourager l’expansion du marché de consommation. En outre, les sociétés minières et énergétiques doivent répondre aux préoccupations environnementales pour s’assurer que leurs opérations sont conformes aux objectifs d’une transition verte, alors que les pays et les entreprises du monde entier s’efforcent d’atteindre le zéro net et de faire moins de dommages à l’environnement.

En 2021, l’Australie était le plus grand producteur de lithium, produisant 55 000 tonnes métriques, avec des réserves totalisant environ 5,7 millions de tonnes métriques. Il a été suivi par le Chili, qui a produit 26 000 tonnes métriques, la Chine, l’Argentine, le Brésil, le Zimbabwe et le Portugal. Bien que ces chiffres puissent changer considérablement à mesure que le Chili, l’Argentine et la Bolivie investissent massivement dans le développement d’un triangle du lithium en Amérique du Sud.

L’Argentine représente environ 21% des réserves mondiales de lithium, et bien qu’elle soit relativement nouvelle sur la scène par rapport au Chili, qui possède déjà une industrie minière de lithium bien établie, elle investit désormais massivement dans le secteur. La demande accrue de véhicules électriques (VE) et de batteries lithium-ion pour les produits électroniques devrait entraîner un boom du lithium, la pression internationale pour une augmentation des activités minières étant déjà en hausse. À l’heure actuelle, l’Argentine possède deux mines de lithium en exploitation, mais 13 autres sont prévues et des dizaines d’autres sont à l’étude, ce qui en fait le le plus grand pipeline de lithium au monde.

L’Agence internationale de l’énergie (AIE) prévoit une Augmentation de 40 fois de la demande de lithium d’ici 2040. Traditionnellement, les mines de lithium nécessitent un processus d’évaporation de deux ans, où le lithium est séparé des saumures salées. Actuellement, la production d’une tonne métrique de lithium nécessite 500 000 gallons d’eau, l’exploitation minière du lithium au Chili consommant environ 65 % de l’eau de la région. Cependant, plusieurs entreprises minières investissent dans le développement de méthodes alternatives nécessitant moins de temps et d’eau pour être utilisées dans le processus d’extraction, grâce à l’extraction directe du lithium (DLE), pour le rendre plus rentable et moins nocif pour l’environnement.

Alors que les sociétés minières et les gouvernements du monde entier investissent dans l’expansion de leurs opérations de lithium, beaucoup se demandent s’il y a suffisamment de minerai pour produire le nombre de batteries nécessaires pour atteindre le zéro net. Les estimations suggèrent qu’environ 2 milliards de véhicules électriques doivent être produits pour atteindre cet objectif. La production de lithium a totalisé environ 90,7 millions de kg dans le monde l’année dernière, et une batterie de VE contient environ 8 kg de lithium. Pendant ce temps, les réserves mondiales devraient totaliser environ 22 millions de tonnes (20 milliards de kg). Environ suffisamment de lithium pour fabriquer 11,4 millions de batteries de VE a été produit en 2021. Si tout le lithium mondial était utilisé pour les VE, il pourrait contribuer à la production d’environ 2,5 milliards de batteries. Cependant, il sera également utilisé pour plusieurs autres appareils alimentés par batterie lithium-ion, des ordinateurs portables aux téléphones mobiles. Cela représente un énorme défi pour le développement du nombre de batteries nécessaires dans les décennies à venir.

Alors que plusieurs personnalités publiques de premier plan sont soutenir l’exploitation minière du lithium, comme Elon Musk, PDG de Tesla, les écologistes du monde entier s’inquiètent de l’impact que le développement rapide de l’industrie du lithium pourrait avoir sur l’environnement. L’énorme quantité d’eau nécessaire à la production de lithium est préoccupante pour les zones sans approvisionnement en eau abondant. Produit sur les salines du Chili, les militants craignent que l’exploitation minière ne priver les communautés locales de ressources en eau vitales, la faune et la flore. De plus, les bassins artificiels utilisés pour la production libèrent du lithium, ce qui pourrait potentiellement contaminer les approvisionnements en eau des communautés.

De plus, une récente publication virale sur les réseaux sociaux montrant les couleurs vives des étangs de lithium artificiels est accompagnée de la déclaration suivante : « C’est de cela que sont faites les batteries de votre voiture électrique. C’est tellement neurotoxique qu’un oiseau qui se pose dessus meurt en quelques minutes. Devinez ce qu’il fait à votre système nerveux? Félicitez-vous d’avoir sauvé l’environnement. Bien que les messages viraux critiquant les opérations énergétiques ne soient pas une nouveauté, c’est une préoccupation lorsque le public a peu de connaissances sur la source d’énergie, ce qui signifie que son jugement peut être facilement influencé. À une époque où les gouvernements devraient éduquer le public sur l’importance d’une transition verte et sur les types de ressources énergétiques et minérales qui seront utilisées dans cette transition, nous constatons plutôt un niveau croissant de désinformation. Avec le déploiement des véhicules électriques nécessitant l’intérêt des consommateurs à investir dans des voitures à batterie au lieu de véhicules ICE, cela est inquiétant.

Le boom du lithium est proche, et pourtant il reste encore un long chemin à parcourir pour en faire une réalité. Non seulement un investissement majeur est nécessaire pour exploiter les niveaux de lithium nécessaires pour soutenir une révolution verte majeure, mais de plus grandes campagnes d’éducation du public doivent être menées pour accroître la compréhension des consommateurs des nouveaux produits entrant sur le marché. De plus, les entreprises minières et énergétiques devront financer davantage de recherche et développement pour améliorer les pratiques environnementales, tout en répondant aux préoccupations pour obtenir une plus grande approbation de projet dans le monde entier.

Par Felicity Bradstock pour Oilprice.com

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