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Les éleveurs d’insectes versent 5 millions de dollars dans la première installation de sélection génétique à grande échelle au monde | La science

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Pendant des siècles, les agriculteurs ont élevé du bétail et des cultures pour des caractéristiques souhaitables telles qu’une croissance plus rapide, un meilleur goût et une résistance aux maladies. Désormais, un nouveau type d’éleveur suit leurs traces : les éleveurs de vers de farine. La semaine dernière, la société française Ÿnsect a annoncé qu’elle dépenserait près de 5 millions de dollars pour la première initiative à grande échelle au monde visant à utiliser une génétique de pointe pour la reproduction de larves de coléoptères et d’autres insectes pouvant être utilisés comme aliments pour animaux, engrais et même de la nourriture pour les gens.

“Nous parlons d’accélérer la capacité d’utiliser les génomes de millions d’insectes” pour l’élevage sélectif, explique la généticienne des insectes Christine Picard de l’Université de l’Indiana-Université Purdue d’Indianapolis, qui n’est pas impliquée dans l’effort. Le nouveau programme, note-t-elle, devrait aider les scientifiques à démêler le mélange souvent complexe de gènes impliqués dans des traits de valeur commerciale tels qu’une reproduction plus rapide et une consommation alimentaire plus efficace. « Le volume pur [of genetic information] qu’ils peuvent traverser pourraient être en mesure de résoudre ce problème.

Ÿnsect, fondée en 2011, est l’un des plus grands éleveurs d’insectes au monde. Elle exploite deux «fermes verticales» – l’une en France, l’autre aux Pays-Bas – qui produisent des milliards de larves de ténébrions jaunes (Ténébrio molitor) et d’autres insectes chaque année. Les insectes sont transformés en poudres et en huiles utilisées dans les aliments pour animaux de compagnie, les poissons et les aliments de ferme, ainsi que des «viandes» texturées de type tofu pour la consommation humaine. L’entreprise vend également les coquilles des vers de farine en croissance comme engrais.

L’année dernière, Ÿnsect a travaillé avec des chercheurs extérieurs pour séquencer et publier un génome presque complet du ver de farine jaune. Désormais, elle utilisera ces données génétiques pour rechercher des traits qui pourraient être améliorés grâce à l’élevage sélectif, explique Thomas Lefebvre, scientifique en R&D de l’entreprise. Les scientifiques utiliseront une stratégie connue sous le nom de sélection génomique, qui consiste à utiliser un large éventail de marqueurs génétiques pour identifier les insectes susceptibles de produire une progéniture avec des traits souhaitables. L’approche offre une « manière plus résiliente et plus informée » de choisir les coléoptères adultes utilisés pour la reproduction, dit Lefebvre. Et bien qu’il s’agisse d’une procédure opérationnelle standard dans la sélection végétale et animale, il s’agit d’une nouvelle approche de l’élevage industriel d’insectes.

Les éleveurs d’Ÿnsect devraient pouvoir “sélectionner les animaux qui ont la” meilleure “génétique, et ainsi améliorer différentes caractéristiques”, explique Dennis Oonincx, entomologiste à l’Université de Wageningen & Research qui n’est pas impliqué dans le projet. L’entreprise affirme avoir déjà identifié une souche de ver du buffle (Alphitobius diaperinus), un petit cousin du ver de farine jaune, qui pousse 25 % plus vite que les variantes apparentées.

Un meilleur élevage d’insectes pourrait avoir des avantages pour l’environnement et la santé humaine. Par exemple, près un quart des poissons pêchés commercialement dans le monde sont actuellement utilisés pour nourrir les crevettes, le saumon et d’autres animaux élevés dans des exploitations aquacoles – une pratique que de nombreux chercheurs ont conclue comme étant écologiquement dommageable et inutile. Les insectes constituent une grande partie de l’alimentation naturelle de nombreux poissons et l’utilisation de vers de farine pourrait réduire la pression sur les stocks de poissons sauvages et rendre plus de poissons disponibles pour les humains.

Les insectes d’élevage pourraient également aller directement dans les assiettes humaines. Les gens pratiquent l’entomophagie, ou la consommation d’insectes, depuis des millénaires, et certaines agences gouvernementales, dont l’Autorité européenne de sécurité des aliments, ont déjà jugé les vers de farine jaunes sans danger pour la consommation humaine. Les larves sont riches en nutriments, contenant jusqu’à 25 grammes de protéines pour 100 grammes de vers, à peu près la même chose que le bœuf. Et l’élevage de vers de farine produit moins d’émissions de gaz à effet de serre que d’autres formes de production animale, dit Oonincx. Les agriculteurs ont également besoin de beaucoup moins de terres pour produire 1 kilogramme de protéines, par rapport à l’élevage conventionnel, note-t-il.

Ÿnsect allège encore plus ses opérations en élevant des insectes dans des installations verticales. Dans chaque ferme, les vers sont élevés dans des plateaux robotisés empilés sur plusieurs étages, des caractéristiques qui économisent de l’énergie et de l’espace. Elle achève aujourd’hui une troisième nouvelle installation d’élevage dans le nord de la France. Une fois terminé, il mesurera 35 mètres de haut, ce qui, selon l’entreprise, en fera la “plus grande ferme verticale du monde”.

Une question entourant l’initiative d’Ÿnsect, dit Picard, est de savoir si l’entreprise partagera les données glanées de son programme avec la communauté scientifique au sens large. “Cela va leur profiter, ainsi qu’à leurs investisseurs, mais vont-ils le partager?” elle demande. Lefebvre dit que la société cherchera probablement des brevets qui décriraient ses stratégies d’identification de traits à haut débit, permettant potentiellement à d’autres chercheurs et entreprises d’essayer de les améliorer.

Un autre problème, ajoute Picard, est de savoir si tout le perfectionnement génétique surmontera l’aversion potentielle des consommateurs pour la consommation d’insectes. Tout dépend peut-être du marketing, dit-elle, notant que “le homard était autrefois l’insecte de la mer, et maintenant il fait partie de la haute cuisine”.

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