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Les Néandertaliens se sont éteints il y a 40 000 ans, mais il n’y a jamais eu plus de leur ADN sur Terre

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Les Néandertaliens sont le reflet de notre propre humanité depuis leur découverte en 1856. Ce que nous pensons savoir à leur sujet a été façonné et façonné pour s’adapter à nos tendances culturelles, à nos normes sociales et à nos normes scientifiques. Ils sont passés de spécimens malades à des cousins ​​forestiers sous-humains primitifs à humains avancés.

Nous savons maintenant Homo neandertalensis étaient très similaires à nous-mêmes et nous les avons même rencontrés et nous nous sommes fréquemment croisés. Mais pourquoi ont-ils disparu, alors que nous survécu, prospéré et fini par conquérir la planète?

Les Néandertaliens ont évolué il y a plus de 400 000 ans, très probablement à partir d’un ancêtre antérieur Homo heidelbergensis. Ils ont connu un grand succès et se sont répandus dans une zone allant de la Méditerranée à la Sibérie. Ils étaient très intelligents, avec des cerveaux en moyenne plus grand que Homo sapiensc’est.

Ils ont chassé pour Grand jeuplantes, champignons et fruits de mer collectés, feu contrôlé pour cuisiner, outils composites fabriquésfabriqué vêtements en peaux d’animauxont fabriqué des perles à partir de coquillages et ont pu graver des symboles sur les murs de la grotte. Ils ont pris soin de leurs jeunes, vieux et faibles, ont créé des abris pour se protéger, ont vécu des hivers rigoureux et des étés chauds, et ils ont enterré leurs morts.

Les Néandertaliens ont rencontré nos ancêtres à plusieurs reprises au cours de dizaines de milliers d’années et les deux espèces ont partagé le continent européen pendant au moins 14 000 ans. Ils ont même accouplés les uns aux autres.

Tableau de l'évolution humaine

Notre ancêtre commun a vécu il y a moins d’un million d’années.
Kjærgaard, Nielsen & Maslin, Auteur fourni

Mort d’une espèce

La différence la plus significative entre les Néandertaliens et nous est qu’ils se sont éteints il y a environ 40 000 ans. La cause précise de leur disparition nous échappe encore, mais nous pensons que c’est probablement le résultat d’une combinaison de facteurs.

Tout d’abord, le climat de la dernière période glaciaire était très variable, passant de du froid au chaud et retource qui exerçait une pression sur les sources de nourriture animale et végétale et signifiait que les Néandertaliens devaient constamment s’adapter aux changements environnementaux. Deuxièmement, il n’y a jamais eu autant de Néandertaliens, la population globale ne dépassant jamais les dizaines de milliers.

Ils vivaient en groupes de 5 à 15 individus, contre Homo sapiens qui avaient des groupes jusqu’à 150 personnes. Ces petites populations isolées de Néandertal pourraient avoir été de plus en plus génétiquement insoutenables.

Troisièmement, il y avait une concurrence avec d’autres prédateurs, en particulier le groupes d’humains modernes qui a émergé d’Afrique il y a environ 60 000 ans. Nous supposons que de nombreux Néandertaliens ont peut-être été assimilés aux bandes plus larges de Homo sapiens.

Où sont les preuves ?

Les Néandertaliens nous ont laissé de nombreuses traces à examiner des dizaines de milliers d’années plus tard, dont la plupart peuvent être vues dans l’exposition spéciale que nous avons contribué à organiser au Musée d’histoire naturelle du Danemark. Au cours des 150 dernières années, nous avons collecté des os fossiles, des outils en pierre et en bois, trouvé des bibelots et des bijoux qu’ils ont laissés derrière eux, découvert des sépultures et maintenant cartographié leur génome à partir d’ADN ancien. Il paraît que 99,7% de Néandertal et l’ADN humain moderne est identique et ce sont nos plus proches parents disparus.

Le fait peut-être le plus surprenant était la preuve de métissage qui a laissé des traces d’ADN chez les humains vivants aujourd’hui. De nombreux Européens et Asiatiques ont entre 1% et 4% d’ADN de Néandertal tandis que les Africains au sud du Sahara en ont presque zéro. Ironiquement, avec une population mondiale actuelle d’environ 8 milliards de personnes, cela signifie qu’il n’y a jamais eu plus d’ADN de Néandertal sur Terre.

Peinture de l'homme de Néandertal

99,7% humain.
Artiste : Tom Björklund / Musée Moesgård, Auteur fourni

Le génome de Néandertal nous aide également à mieux comprendre à quoi ils ressemblaient, car il est prouvé que certains Néandertaliens ont développé une peau pâle et des cheveux roux bien avant Homo sapiens. Les nombreux gènes partagés entre les Néandertaliens et les humains modernes sont liés à tout, de la capacité de goûter des aliments amers à la capacité de parler.

Nous avons également accru nos connaissances sur la santé humaine. Par exemple, certains ADN de Néandertal qui auraient pu être bénéfiques pour les humains il y a des dizaines de milliers d’années semblent maintenant causer des problèmes lorsqu’ils sont combinés avec un mode de vie occidental moderne.

Il existe des liens avec l’alcoolisme, l’obésité, les allergies, la coagulation du sang et la dépression. Récemment, des scientifiques ont suggéré qu’une ancienne variante génétique de l’homme de Néandertal pourrait augmenter le risque de complications graves de contracter COVID-19.

Tenir un miroir

Comme les dinosaures, les Néandertaliens ne savaient pas ce qui les attendait. La différence est que les dinosaures ont soudainement disparu à la suite d’un coup de météorite géant depuis l’espace. L’extinction des Néandertaliens s’est produite progressivement. Ils ont fini par perdre leur monde, une maison confortable qu’ils avaient occupée avec succès pendant des centaines de milliers d’années et qui s’est lentement retournée contre eux, jusqu’à ce que l’existence elle-même devienne insoutenable.

En ce sens, les Néandertaliens servent désormais un objectif différent. Nous y voyons notre reflet. Ils ne savaient pas ce qui leur arrivait et ils n’avaient d’autre choix que de continuer sur la voie qui a finalement conduit à l’extinction. De notre côté, nous sommes douloureusement conscients de notre situation et de l’impact que nous avons sur cette planète.

L’activité humaine est changer le climat et mène directement à une sixième extinction de masse. Nous pouvons réfléchir au gâchis dans lequel nous nous sommes retrouvés et nous pouvons y remédier.

Si nous ne voulons pas finir comme les Néandertaliens, nous ferions mieux de nous ressaisir et de travailler collectivement pour un avenir plus durable. L’extinction de Néandertal nous rappelle que nous ne devons jamais tenir notre existence pour acquise.

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