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Les vaccins ne suffisent pas – les médicaments thérapeutiques peuvent aider à sauver plus de vies lors de la prochaine pandémie

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Le développement incroyablement rapide des vaccins Covid-19 a été l’un des exemples les plus spectaculaires de ce que la science peut apporter à l’humanité. Les clichés, bien qu’imparfaits, nous ont permis de reprendre une vie relativement normale. Les versions modifiées continueront de le faire dans les années à venir.

Mais imaginez combien de vies auraient pu être sauvées si nous avions également eu des médicaments qui auraient pu traiter le coronavirus en ces premiers jours troublants de 2020, lorsque les vaccins étaient encore en laboratoire et que les hôpitaux du monde entier étaient submergés de patients malades.

Ce n’est pas un rêve impossible. Et cette semaine, nous lançons une nouvelle initiative pour qu’elle devienne une réalité lors de la prochaine pandémie.

Les vaccins seront toujours nécessaires pour contrôler et finalement éliminer une maladie infectieuse. Nous avons vu des vaccins éliminer des virus tels que la variole et réduire considérablement l’impact de virus tels que la rougeole, les oreillons et la poliomyélite – des infections qui ont autrefois tué des millions de personnes.

Mais en plus, les thérapeutiques qui ciblent l’agent pathogène lui-même offrent une couche de protection supplémentaire. Sous leur forme traditionnelle, les médicaments empêchent un virus de se répliquer et réduisent la gravité de la maladie, mais ils peuvent également prévenir les infections et réduire la transmission, comme cela a été démontré pour le VIH. Sous forme de comprimés, les thérapeutiques sont également faciles à stocker et à distribuer à grande échelle.

Et pourtant, à l’échelle mondiale, nous avons été lents à prendre conscience de l’importance des drogues. Au cours des 12 premiers mois de la pandémie, 95 milliards de dollars ont été investis dans les vaccins, contre seulement 5 milliards de dollars dans les thérapeutiques.

Bien que les essais, dont Recovery et Solidarity, qui ont réutilisé des médicaments existants, aient été un succès majeur, ce n’est que fin 2021 que les premiers antiviraux oraux ciblant spécifiquement le Sars-Cov-2 ont été approuvés – Paxlovid et Molnupiravir. Or, ils restent chers, relativement compliqués à prescrire et ne sont actuellement disponibles que dans les pays riches.

La prochaine fois – malheureusement c’est une question de quand, pas de si – nous devons faire mieux. Et il y a un plan que nous pouvons adopter pour nous donner une meilleure chance de succès.

De nouvelles thérapies en mois, pas en années

En 2017, la Coalition of Epidemic Preparedness Innovation (Cepi) a été créée pour développer des plateformes vaccinales capables de s’adapter rapidement à la « maladie X », un agent pathogène encore inconnu au potentiel épidémique. Avec un investissement initial de 400 millions de dollars de la Fondation Gates, du Wellcome Trust et du gouvernement norvégien, de nouvelles technologies vaccinales ont été avancées, notamment l’ARNm, les vecteurs viraux et autres. Cet investissement a porté ses fruits lorsque la maladie X est soudainement apparue en janvier 2020, sous le nom de Covid-19.

Pendant ce temps, la réussite des vaccins à ARNm n’était pas le résultat d’un travail acharné en 2020 seulement, mais fait suite à 30 ans de recherche.

Une initiative tout aussi ambitieuse, de type Cepi, est maintenant nécessaire pour développer de nouvelles technologies de plate-forme pour la thérapeutique. Si nous voulons arriver à un point où nous pouvons déployer des médicaments vitaux des mois après l’identification d’un virus, une nouvelle science est nécessaire.

Maintenant, l’Université de Melbourne a reçu un don philanthropique important de 250 millions de dollars australiens pour soutenir l’Institut Peter Doherty pour l’infection et l’immunité (Doherty Institute) – une coentreprise de l’Université de Melbourne et du Royal Melbourne Hospital – pour faire exactement cela.

Le financement sera utilisé pour établir le Cumming Global Center for Pandemic Therapeutics (CGCPT), qui permettra la conception et le développement rapides de traitements contre les agents pathogènes à potentiel pandémique.

Le centre – nommé en l’honneur du premier donateur majeur – fera progresser la science derrière les thérapies antivirales, transformant la gestion des futures pandémies et sauvant des vies. Il dispose d’un programme de recherche ambitieux de 20 ans et a pour mission de développer de nouvelles technologies de plate-forme en utilisant une approche “plug and play”, ce qui signifie que les antiviraux pourraient être rapidement adaptés à de nouveaux agents pathogènes.

Les petites molécules représentent encore environ 90% de tous les médicaments antiviraux, y compris les derniers traitements antiviraux pour Covid. Le processus de conception et de recherche d’antiviraux s’appuie sur la science qui a conduit à des traitements vitaux pour le VIH, l’hépatite B et l’hépatite C. Mais cette technologie a été développée au début des années 90 et le développement de thérapies antivirales est lent – il faut généralement deux pour cinq ans avant qu’ils ne soient prêts pour les essais de phase 1 .

Nous avons besoin de nouvelles approches capables de développer rapidement des thérapies antivirales, l’objectif de la voie de développement étant des mois et non des années. Il existe de nombreuses pistes à exploiter, du CRISPR à l’intelligence artificielle en passant par l’ARNm.

Nous sommes à l’aube d’une révolution dans le développement de thérapies antivirales. Mais il est nécessaire de s’engager dans une vision à long terme et une recherche du ciel bleu. Quel meilleur moment que le présent ?

  • Sharon Lewin est directrice du Peter Doherty Institute for Infection and Immunity; Pierre Doherty a partagé le prix Nobel de médecine 1996 avec son collègue suisse Rolf Zinkernagel. Il est également patron de l’Institut Doherty.

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