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L’étoile supergéante rouge Bételgeuse était d’une couleur différente il y a à peine 2 000 ans : ScienceAlert

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Aujourd’hui, il est au bord de la mort : une énorme boule de feu rouge, éblouissante comme un œil maléfique injecté de sang avant de s’éteindre en une petite piqûre d’épingle matière dégénérée.

Mais supergéante rouge Bételgeuse n’a pas toujours été ainsi. Il était une fois, l’étoile était un monstre de la séquence principale – une étoile de type O bleu-blanc, la classe de poids stellaire la plus massive, fusionnant l’hydrogène comme si elle se démodait. Alors qu’il atteignait la fin de ce style de vie rapide et jeune, il aurait pris une teinte plus dorée. Et maintenant, les astronomes ont compris à quel point c’était récent.

Selon un bilan d’observations de l’étoile datant de l’Antiquité, elle aurait été de teinte jaune-orangée il y a environ 2 000 ans. La transition vers sa teinte rougeâtre actuelle s’est produite en un clin d’œil cosmique, même pour une étoile à la durée de vie aussi courte que Bételgeuse.

Mais mesurer la durée de cette transition n’est pas seulement pour satisfaire une vaine curiosité. Cela a permis à une équipe internationale de scientifiques dirigée par l’astronome Ralph Neuhäuser de l’Université Friedrich Schiller d’Iéna en Allemagne de faire une nouvelle estimation de l’âge de l’étoile – qui, à son tour, nous a donné une nouvelle chronologie pour son inévitable supernova.

Bételgeuse, à seulement 700 années-lumière environ, est l’une des étoiles les plus grandes et les plus brillantes de notre ciel – une étoile géante en fin de vie.

Il est presque brûlé grâce à ses réserves d’hydrogène, dont la fusion au cœur d’une étoile alimente cette étoile tout au long de sa vie. Au lieu de cela, il se fraye un chemin à travers son hélium, dont la fusion en carbone et en oxygène a provoqué l’expansion de l’étoile vers l’extérieur jusqu’à une taille gargantuesque.

Une fois qu’il n’y aura plus de matière à fusionner, l’étoile deviendra une supernova ; son noyau s’effondrera probablement en un étoile à neutrons.

Et ces dernières années, après une série de événements de gradation, la star a fait l’objet d’alarmisme tabloïd, déclarant que Bételgeuse pourrait exploser d’un jour à l’autre, et par Dieu, nous allons tous avec. (Spoiler : ce ne sera pas le cas, et nous ne sommes pas.)

Cependant, bien que nous sachions que la disparition de Bételgeuse n’est pas imminente – du moins à l’échelle humaine – nous ne savons pas exactement quand cela va se produire. Ou même depuis combien de temps il s’est enflé en une supergéante rouge. La meilleure estimation actuelle est d’environ il y a 40 000 ans.

Mais nous n’avons pas à nous fier uniquement à nos observations de l’étoile maintenant. Les humains enregistrent le ciel depuis des millénaires… et ces textes anciens, ont supposé Neuhäuser et ses collègues, pourraient contenir la réponse.

Ils ont parcouru les archives historiques à la recherche de références à la star. Et ils les ont trouvés. Il y a deux millénaires, les anciens astronomes qualifiaient Bételgeuse de jaune.

En 100 avant notre ère, dans son Traité des offices célestes, l’astrologue de la cour de la dynastie Han, Sima Qian, a décrit l’étoile comme étant de teinte jaune. Sirius, en revanche, a été décrit comme blanc, Bellatrix comme bleu et l’étoile supergéante rouge Antares a été décrite comme… eh bien, rouge.

Si Bételgeuse était de la même couleur, elle ne serait sûrement pas décrite comme jaune.

“D’après ces spécifications,” Neuhäuser dit“on peut conclure que Bételgeuse à cette époque était de couleur entre le bleu-blanc Sirius et Bellatrix et le rouge Antarès.”

Puis, environ 100 ans plus tard, le savant romain Hyginius, auteur d’un ouvrage intitulé De l’Astronomie.

Solis stella… corpore est magno, colore autem igneo, similis eius stellae quae est in humero dextro Orionis;… Hanc stellam nonnulli Saturni esse dixerunt…” Hyginius a écrit. “L’étoile du Soleil… le corps est grand (c’est-à-dire brillant), et de couleur/coloration ardente/brûlante ; semblable à cette étoile qui est dans l’épaule droite d’Orion (c’est-à-dire Bételgeuse)… Beaucoup ont dit que cette étoile est (l’étoile) de Saturne…”

C’est un exemple encore plus solide – la couleur de Bételgeuse par rapport à la couleur du Soleil, et de Saturne, qui apparaît plus fauve que rouge. D’autres étoiles décrites par ces observateurs reçoivent des teintes précises, disent les chercheurs, en accordant une attention particulière aux descriptions d’Antares, de la géante rouge Aldebaran et de la géante rouge Arcturus, toutes décrites comme rouges.

La couleur changeante de Bételgeuse peut être tracée. Au 16ème siècle, selon les observations de l’astronome danois Tycho Brahe, Bételgeuse était plus rouge qu’Aldebaran. Aujourd’hui, il est encore plus rouge, plus proche d’Antarès – une étoile dont le nom signifie “comme Mars‘.

Cette transition, et le temps qu’elle a pris, ont donné aux chercheurs un paramètre permettant d’estimer l’âge actuel de Bételgeuse et le temps qu’il lui reste avant de devenir kaboom.

“Le fait même qu’il a changé de couleur en deux millénaires du jaune-orange au rouge nous dit, avec des calculs théoriques, qu’il a 14 fois la masse de notre soleil – et la masse est le paramètre principal définissant l’évolution des étoiles, ” Neuhäuser explique.

“Bételgeuse a maintenant 14 millions d’années et se trouve dans ses dernières phases d’évolution. Dans environ 1,5 million d’années, elle explosera enfin en supernova.”

Nous allons donc profiter encore longtemps de notre fascinant ami rouge.

La recherche a été publiée dans le Avis mensuels de la Royal Astronomical Society.

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