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Morts dans leurs nids ou échoués : pourquoi des milliers d’oiseaux marins meurent en masse | Développement mondial

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JIl y a 20 ans, David Grémillet, un écologiste des oiseaux marins, a observé avec consternation une vague de chaleur frapper une colonie de reproduction de fous du Cap dans la baie de Lambert, en Afrique du Sud, provoquant la chute de dizaines d’oiseaux. Un vent inhabituellement chaud a envoyé des températures à 40C (104F), trop intenses même pour les oiseaux adaptés à la chaleur.

Tout en gardant leurs nids, ils ont cuit dans la chaleur, explique Grémillet, chercheur au Centre national de la recherche scientifique de Montpellier, en France. Lui et son collègue ont pataugé dans la colonie, ramassant des fous de Bassan apathiques et les jetant à la mer pour se rafraîchir. Leurs tentatives frénétiques en ont sauvé quelques-uns, mais en un peu moins d’une heure, 100 oiseaux sont morts.

“Quand un oiseau de mer adulte meurt, vous êtes [also] perdant tous les jeunes qu’elle pouvait élever », dit Grémillet.

Les fous de Bassan évanouis étaient la première fois que Grémillet était témoin de la rapidité avec laquelle les oiseaux pouvaient être la proie de températures élevées. Au cours des deux décennies qui ont suivi, plusieurs événements similaires se sont produits. Les colonies du monde entier connaissent des décès soudains et à grande échelle, certaines tuant des milliers d’oiseaux de mer à la fois

Un fou de Bassan du Cap avec son poussin, qui atteint son bec pour se nourrir
Un fou du Cap avec son poussin. Photographie : Eduard Drost

Au monde 359 espèces d’oiseaux marins se sont adaptés pour prospérer à travers les océans. Encore taux de reproduction lents, régimes étroits et la tendance à se rassembler en colonies exposées, rendent les oiseaux de mer extrêmement sensibles aux changements environnementaux.

Entre 1950 et 2010, mondialement surveillé les populations ont chuté de 70%. Rien qu’au Royaume-Uni, les oiseaux de mer nicheurs ont diminué de 30 % depuis 2001. Les oiseaux de mer sont désormais comptés parmi les les plus menacés groupes d’oiseaux dans le monde.

Leur nombre a été réduit par les espèces envahissantes, la surpêche, les enchevêtrements dans les engins de pêche (prises accessoires), la pollution plastique, les marées noires et des décennies de destruction de l’habitat.

Mais les mortalités massives s’ajoutent à cette situation déjà précaire. Les experts ont établi un lien entre ces décès – qui sont distincts des récentes épidémies dévastatrices de la grippe aviaire – aux épisodes de chaleur, aux courants changeants de l’océan et aux tempêtes.

Graphique montrant les facteurs qui sont la principale cause de déclin des oiseaux marins. Le changement climatique est le troisième

La fréquence apparemment accrue de ces décès a laissé les chercheurs se démener pour comprendre les pertes et s’inquiéter du fait que des oiseaux de mer déjà vulnérables subissent un coup dévastateur. « Ils sont touchés de toutes parts », dit Grémillet.

Les guillemots de Brünnich ont été mourir dans leurs nids les jours les plus chauds dans l’Arctique, qui se réchauffe au moins deux fois plus vite qu’ailleurs sur la planète.

Plus que 354 manchots de Magellan ont péri dans une colonie argentine un jour au début de 2019 alors que les températures à l’ombre atteignaient 44 ° C, les plus chaudes depuis le début des enregistrements en 1982.

L’une des pires mortalités massives a commencé à l’été 2015. Le Pacifique Nord a commencé à cracher mystérieusement des vagues de guillemots communs morts sur les côtes de la Californie et de l’Alaska. Un énorme effort de patrouille a compté 62 000 guillemots échoués, certains échoués alors qu’ils étaient encore à l’agonie.

“Ce genre de lutte, de près et personnelle, est horrible à regarder”, déclare Julia Parrish, scientifique marine à l’Université de Washington.

L’événement a été l’une des plus grandes « épaves » de tous les temps – un phénomène où un nombre inhabituellement élevé d’oiseaux de mer morts s’est échoué sur une courte période. Les guillemots se sont avérés émaciés et les chercheurs ont établi des liens entre ces décès et un événement de réchauffement sans précédent en mer des mois auparavant.

En 2014, un goutte gigantesque du réchauffement de l’eau avait commencé à se former dans le nord-est du Pacifique, causé en partie par des vents plus lents réduisant le renouvellement de l’eau de mer, laissant une plus grande partie exposée au soleil. La résultante “canicule marine» a modifié l’abondance et le type de phytoplancton dans le nord-est du Pacifique, avec des effets qui se répercutent sur la chaîne alimentaire jusqu’aux espèces de poissons dont dépendent les oiseaux de mer.

“C’est comme si vous alliez à l’épicerie et qu’il y avait de la nourriture mais que vous ne la reconnaissiez pas”, explique Parrish, co-auteur d’un étude à propos de la mort. L’eau chaude a également augmenté l’appétit des poissons prédateurs, ce qui signifie plus de concurrence pour les proies limitées.

Manchots de Magellan dans la réserve de Punta Tombo dans la province de Chubut, en Argentine, où des centaines de personnes sont mortes dans une chaleur extrême en 2019.
Manchots de Magellan dans la réserve de Punta Tombo dans la province de Chubut, en Argentine, où des centaines de personnes sont mortes dans une chaleur extrême en 2019. Photographie: Reuters

À travers une bande d’océan “de la taille du Canada continental”, cette eau tiède a changé le menu des millions d’oiseaux de mer qui y migrent pour se nourrir, dit Parrish. On pense que des milliers d’oiseaux de mer sont simplement morts de faim à cause de ces changements dans leur source de nourriture.

Le Pacifique nord la canicule a duré plus de deux ans, tuant environ un million d’oiseaux de mer.

Des oiseaux morts gisent sur une plage de Whittier, en Alaska, en janvier 2016.
Des guillemots morts qui se sont échoués sur une plage rocheuse à Whittier, en Alaska, en 2016. Plus de 60 000 guillemots sont morts dans l’« épave » du Pacifique Nord de 2015-2016. Photographie : Mark Thiessen/AP

Plusieurs facteurs confondants et le manque d’études démographiques à long terme rendent difficile l’attribution des décès individuels uniquement au changement climatique, explique Maria Dias, écologiste de la conservation à l’Université de Lisbonne. Mais il est clair qu’il joue un rôle important.

Extrêmes météorologiques aigus augmentent à mesure que le monde se réchauffe, et la crise climatique a déjà été lié à un doublement des canicules marines. Le changement climatique pose désormais le problème troisième plus grande menace aux oiseaux de mer (après capture accessoire d’oiseaux de mer et le grave impact des espèces envahissantes – comme les rats), selon les recherches menées par Dias.

« Le changement climatique n’apporte pas seulement une autre couche, il intensifie également d’autres problèmes », dit-elle. Par exemple, en modifiant les réseaux trophiques, le changement climatique amplifie l’effet de la surpêche sur les oiseaux marins.

Le réchauffement et l’élévation du niveau de la mer augmentent également la intensité des orages. Les vents violents peuvent envoyer des nids se précipiter dans l’océan. Les vagues sauvages peuvent créer un “effet machine à laver» dont on pense qu’elles poussent les poissons hors de portée de certains oiseaux marins.

Les oiseaux de mer ont toujours souffert de mortalité lors de tempêtes, mais des épaves récurrentes sur de courtes périodes peuvent considérablement saper les espèces à reproduction lente telles que le cormoran huppé. Sur la côte est de l’Écosse, qui abrite certaines des plus grandes colonies de shag du Royaume-Uni, les tempêtes ont détruit jusqu’à 85% de cette population locale en une seule fois, explique Francis Daunt, écologiste des populations animales au UK Centre for Ecology & Hydrology.

« Nous nous inquiétons de savoir si ces [eastern] les populations pourraient disparaître au cours de ce siècle », dit Daunt.

Ces pertes d’oiseaux de mer capitales ont un effet d’entraînement. Dépôt de colonies d’oiseaux marins de grandes quantités de guano riche en nutriments à travers la terre et la mer; si cela diminue, la santé de certaines forêts et récifs coralliens pourrait également compter sur cette nourriture.

Les oiseaux marins sont « de puissants indicateurs de l’état des océans », précise Grémillet. Lorsqu’ils luttent, cela signifie du stress pour les autres animaux sous les vagues et signale des menaces systémiques pour un écosystème dont les humains dépendent également.

Ces menaces ne se traduisent pas toujours par un grand nombre de morts. Les phénomènes météorologiques extrêmes sont enracinés dans les changements climatiques, qui rongent les populations d’oiseaux de mer de manière plus lente mais non moins destructrice. Les courants océaniques changeants déplacent les poissons, forçant les oiseaux à effectuer de plus longs voyages de recherche de nourriture, un processus qui sollicite leur corps et compromet leur capacité à se reproduire.

Un albatros se tient au-dessus de son poussin alors que des centaines d'autres nichent sur une plage derrière lui.
Un albatros à sourcils noirs et son poussin nichant dans les îles Falkland. De plus en plus de couples reproducteurs d’albatros se séparent en raison de problèmes d’approvisionnement alimentaire, car les courants de vent changeants affectent la recherche de nourriture. Photographie: Andy Rouse / PA

Les courants de vent changeants prévus pourraient affecter la succès de recherche de nourriture d’oiseaux migrateurs comme l’albatros, dont certaines espèces connaissent déjà taux de « divorce » élevés en raison d’échecs de reproduction liés au réchauffement des eaux qui ont altéré l’approvisionnement alimentaire.

Pendant ce temps, les manchots du Cap en voie de disparition en Afrique australe, dont les populations ont diminué de près de 65 % depuis 1989, se reproduisent plus tard dans l’année pour suivre l’évolution de la disponibilité des poissons.

Cela signifie que les manchots couvent leurs œufs au milieu de l’été lorsque augmentation des températures annuelles les rendre trop chauds pour rester en place, explique Katta Ludynia, directeur de recherche à la Fondation d’Afrique australe pour la conservation des oiseaux côtiers (SANCCOB). “Nous perdons beaucoup d’œufs et de poussins parce que les parents quittent simplement leur nid.”

Les changements de température peuvent également modifier la disponibilité des proies pour les poussins nouveau-nés. Les macareux moines connaissent des échecs de reproduction car les populations de lançons, leur proie préférée, déclinent, en partie à cause de la crise climatique. Le Royaume-Uni pourrait voir une baisse de 90 % du nombre de macareux d’ici 2050 alors que la température des océans continue d’augmenter.

Pendant ce temps, la hausse du niveau de la mer menace de rétrécir l’habitat de nidification des oiseaux de mer à l’échelle mondiale.

Un macareux moine nage dans la réserve naturelle de Sept-Îles, dans l'ouest de la France.
Un macareux moine nage dans la réserve naturelle de Sept-Îles, dans l’ouest de la France. L’espèce souffre d’échecs de reproduction car leur proie préférée, les lançons, diminue en nombre. Photographie : Loïc Venance/AFP/Getty

L’atténuation du climat est essentielle pour sauver les oiseaux de mer et d’autres espèces, mais elle n’apportera pas de changements assez rapidement pour aider les plus menacés, dit Parrish. C’est pourquoi de nombreux chercheurs sur les oiseaux et défenseurs de l’environnement s’efforcent d’aider les oiseaux de mer à s’adapter.

En Afrique du Sud, SANCCOB travaille avec l’autorité sud-africaine des parcs nationaux pour réhabiliter l’habitat de nidification naturellement ombragé, et même explorer la brumisation à l’échelle de la colonie pour rafraîchir les oiseaux marins par temps chaud. Chaque été, SANCCOB met également en scène sauvetages de routine de plusieurs centaines d’œufs, élevés à la main puis relâchés.

Les experts veulent également réduire d’autres pressions telles que la surpêche, les prises accessoires et les espèces envahissantes, dit Parrish, pour donner aux oiseaux de mer “plus de marge de manœuvre” face à la crise climatique.

Une paire de mains tient un petit poussin de pingouin africain
En Afrique du Sud, les œufs de manchots africains sont sauvés et les poussins élevés à la main avant de les relâcher pour augmenter le nombre de colonies sauvages. Photographie : SANCCOB

Plus de données sur l’évolution de la santé des marins et des oiseaux de mer pourraient inspirer de meilleures mesures de conservation. En 2021, les défenseurs de l’environnement ont dressé un énorme plan de haute mer aire marine protégée dans l’Atlantique nord après BirdLife International des années rassemblées de données de suivirévélant qu’environ 5 millions d’oiseaux de mer se rassemblaient dans cette région pour se nourrir.

“Si nous pouvons protéger ces zones, nous pouvons renforcer la résilience des espèces pour faire face au changement climatique”, déclare Dias, qui a participé au projet.

Mais le déclin des oiseaux de mer pourrait continuer à être précipité. Grémillet dit que cela l’a amené à développer “une forme d’éco-chagrin” mais, dit-il, continuer à étudier les oiseaux marins est crucial pour sauver les espèces. Sa mission est « d’apporter un témoignage aux gens sur ces belles créatures et sur ce que nous sommes sur le point de perdre ».

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