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Nous avons étudié comment le COVID affecte la santé mentale et les troubles cérébraux jusqu’à deux ans après l’infection – voici ce que nous avons trouvé

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La survenue de problèmes de santé mentale et de troubles neurologiques chez les personnes qui se remettent de la COVID est une préoccupation depuis le début de la pandémie. Plusieurs études ont montré qu’un proportion significative des adultes faire face aux problèmes de ce type, et que les risques sont plus grands que suite à d’autres infections.

Cependant, plusieurs questions demeurent. Les risques de problèmes psychiatriques et neurologiques se dissipent-ils, et si oui, quand ? Les risques sont-ils similaires chez les enfants et chez les adultes ? Existe-t-il des différences entre les variantes de COVID ?

Notre nouvelle étude, publiée dans La psychiatrie du Lancet, a exploré ces questions. Dans les analyses menées par mon collègue Maxime Taquet, nous avons utilisé les dossiers de santé électroniques d’environ 1,25 million de personnes diagnostiquées avec le COVID, principalement des États-Unis. Nous avons suivi la survenue de 14 diagnostics neurologiques et psychiatriques majeurs chez ces patients pendant jusqu’à deux ans.

Nous avons comparé ces risques avec un groupe témoin étroitement apparié de personnes chez qui on avait diagnostiqué une infection respiratoire autre que la COVID.

Nous avons examiné séparément les enfants (âgés de moins de 18 ans), les adultes (18-65 ans) et les personnes âgées (plus de 65 ans).

Nous avons également comparé les personnes ayant contracté le COVID juste après l’apparition d’une nouvelle variante (notamment l’omicron, mais aussi les variantes antérieures) avec celles qui l’ont contracté juste avant.

Nos conclusions sont un mélange de bonnes et de mauvaises nouvelles. De manière rassurante, bien que nous ayons observé un risque accru de troubles psychiatriques courants (anxiété et dépression) après l’infection au COVID, ce risque accru a rapidement diminué. Les taux de ces troubles chez les personnes atteintes de COVID n’étaient pas différents de ceux qui avaient d’autres infections respiratoires en quelques mois, et il n’y avait pas d’excès global de ces troubles au cours des deux années.

C’était également une bonne nouvelle que les enfants ne soient pas plus à risque de contracter ces troubles à aucun stade après l’infection au COVID.

Nous avons également constaté que les personnes qui avaient eu le COVID n’étaient pas plus à risque de contracter la maladie de Parkinson, qui avait été une préoccupation au début de la pandémie.



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D’autres découvertes étaient plus inquiétantes. Les risques de recevoir un diagnostic de certains troubles, tels que la psychose, les convulsions ou l’épilepsie, le brouillard cérébral et la démence, bien que pour la plupart encore faibles, sont restés élevés tout au long des deux années suivant l’infection au COVID. Par exemple, le risque de démence chez les personnes âgées était de 4,5 % au cours des deux années suivant la COVID, contre 3,3 % chez les personnes atteintes d’une autre infection respiratoire.

Nous avons également constaté un risque continu de psychose et de convulsions chez les enfants.

Une femme est assise près d'une fenêtre, cachant sa tête.
Les taux de dépression et d’anxiété étaient plus élevés après le COVID, mais seulement pendant une courte période.
Unité de stock/Shutterstock

En termes de variantes, bien que nos données confirment que l’omicron est une maladie beaucoup plus bénigne que la variante delta précédente, les survivants sont restés à risque similaire des conditions neurologiques et psychiatriques que nous avons examinées.

Cependant, compte tenu de la récente apparition d’omicron, les données dont nous disposons pour les personnes infectées par cette variante ne remontent qu’à environ cinq mois après l’infection. L’image peut donc changer.

Des résultats mitigés

Dans l’ensemble, notre étude révèle un tableau mitigé, certains troubles montrant un excès de risque transitoire après COVID, tandis que d’autres troubles ont un risque soutenu. Pour la plupart, les résultats sont rassurants chez les enfants, mais avec quelques exceptions préoccupantes.

Les résultats sur l’omicron, la variante actuellement dominante dans le monde, indiquent que le fardeau de ces troubles est susceptible de perdurer, même si cette variante est plus douce à d’autres égards.

L’étude comporte des mises en garde importantes. Nos résultats ne tiennent pas compte des personnes susceptibles d’avoir eu le COVID, mais cela n’a pas été documenté dans leur dossier de santé – peut-être parce qu’ils n’avaient pas de symptômes.

Et nous ne pouvons pas pleinement tenir compte de l’effet de la vaccination, car nous ne disposions pas d’informations complètes sur le statut vaccinal, et certaines personnes de notre étude ont attrapé le COVID avant que les vaccins ne soient disponibles. Cela dit, dans une étude précédente nous avons montré que les risques de ces résultats étaient assez similaires chez les personnes qui ont attrapé le COVID après avoir été vaccinées, donc cela n’a peut-être pas affecté les résultats de manière significative.

Aussi, les risques observés dans notre étude sont relatifs à des personnes ayant eu d’autres infections respiratoires. Nous ne savons pas comment ils se comparent aux personnes sans aucune infection. Nous ne savons pas non plus à quel point les troubles étaient graves ou durables.



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Enfin, notre étude est observationnelle et ne peut donc pas expliquer comment ou pourquoi le COVID est associé à ces risques. Les théories actuelles incluent la persistance du virus dans le système nerveux, la réaction immunitaire à l’infection ou les problèmes de vaisseaux sanguins. Ceux-ci sont étudiés dans recherche séparée.

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