science

Pioneer 11: Regarder les observateurs de Saturne # #

Written by admin

Pioneer 11 a capturé cette image en septembre 1979, à une distance de 248 500 miles (400 000 km). Le bord du disque de Saturne est clairement visible à travers un large espace dans les anneaux, appelé le Division Cassini. La Espace Keeler peut également être vu légèrement se détachant sur la planète. Image via NASA/Jet Propulsion Laboratory.

Pioneer 11 a été le premier engin terrestre à survoler la planète Saturne. Son approche la plus proche de la planète aux anneaux a eu lieu le 1er septembre 1979. Et Patty Hiver était à Centre de recherche Ames de la NASA à Moffett Field, en Californie – où le projet Pioneer était géré – observant les observateurs de Saturne en ce jour historique. Dans l’histoire ci-dessous, Patty partage ses souvenirs. Voici Watching the Saturn Watchers, de Patty Winter…

Les scientifiques de Pioneer Saturn Mission Control sont scotchés à leurs écrans d’ordinateur comme des touristes de Las Vegas devant des bandits manchots. Ce qu’ils ne veulent pas voir, c’est un champ de signes dollar : la façon ironique de l’ordinateur de dire qu’ils viennent de perdre un vaisseau spatial de plusieurs millions de dollars. Pioneer 11 est sur le point de dépasser les anneaux de Saturne. Théoriquement, il passera bien en dehors d’eux. Mais personne sur Terre ne sait exactement jusqu’où s’étendent les anneaux. Et à 70 000 milles à l’heure (112 km/h), un morceau de glace et de roche pas plus gros qu’une boule de neige pourrait détruire Pioneer.

Dans une alcôve-studio de télévision d’un côté de la pièce, Larry King de la NASA décrit la scène pour un public mondial. C’est le jour de Saturne, le 1er septembre 1979, quelques minutes avant neuf heures du matin. L’heure prévue pour le passage de l’anneau est de 9 h 02 HAP. Les scientifiques ici à Ames donnent à l’événement une marge de manœuvre de deux minutes de chaque côté. Ils ne considéreront pas la traversée comme réussie tant que 9h04 ne se seront pas écoulés en toute sécurité.

Regarder Pioneer 11

Du côté du Pavillon des Sciences de l’Espace, près d’une centaine de journalistes sont également attentifs à leurs écrans. Les moniteurs de télévision leur permettent de jeter un coup d’œil par-dessus les épaules des contrôleurs de mission et de voir les données provenant de Pioneer. À 9h00, la sortie normale de lettres et de chiffres de Pioneer est toujours à l’écran. En réalité, nous attendons un événement qui s’est déjà produit. Pioneer a traversé le plan de l’anneau de Saturne à 7h36 PDT. Mais il a fallu près d’une heure et demie pour que les informations se frayent un chemin à travers un milliard de miles (1,6 milliard de km) de vide jusqu’à l’antenne en attente en Espagne.

Cliquez ici pour voir la distance actuelle et l’emplacement de Pioneer 10 et 11

Graphique montrant le système solaire et les voyages des engins spatiaux Voyager et Pioneer.
Ce graphique montre les trajectoires des vaisseaux spatiaux Pioneer et Voyager à travers et hors de notre système solaire. Image via Nasa.

En attente du signal de Pioneer

Juste après 9h01 maintenant, et Larry King compte les secondes jusqu’au temps de traversée prévu. Il atteint zéro, et les données habituelles sont toujours à l’écran. Mais les scientifiques et les journalistes restent silencieux.

Il est impossible de ne pas souhaiter bonne chance à Pioneer. Construit à l’origine uniquement pour explorer Jupiter avant de dégringoler vers l’infini, les scientifiques ont redirigé Pioneer 11 vers Saturne quelques années plus tard. Il nous donne maintenant notre premier aperçu rapproché de la belle planète aux anneaux avant de rejoindre Pioneer 10 en tant que l’un des premiers objets artificiels à quitter notre système solaire.

Le petit Pionniers: seulement 9 pieds sur 9,5 (2,7 sur 2,9 mètres) de haut, seuls dans l’espace à l’exception du contact radio avec leur petite planète d’origine, écoutant les instructions et bipant leurs réponses. Pioneer 10 est maintenant sorti de l’orbite d’Uranus. En 1987, il traversera la frontière hypothétique de notre système solaire et continuera vers la constellation du Taureau. Pioneer 11 va presque dans la direction opposée.

Un message aux étoiles

Chacun d’eux porte une petite plaque en or avec un message des habitants de la 3ème planète de Sol, juste au cas où quelqu’un trouverait l’un des petits voyageurs. Cela n’arrivera probablement pas, mais il semble poli de nous présenter, juste au cas où.

Une plaque apposée sur le vaisseau spatial Pioneer.
La plaque Pioneer, que Carl Sagan a aidé à concevoir et à placer à bord des 2 premiers vaisseaux spatiaux à avoir quitté la Terre pour l’espace interstellaire, via Wikimedia Commons.
50e anniversaire : Structure du vaisseau spatial au premier plan floue, plaque au point en arrière-plan.
Voir plus grand. | La plaque sur le vaisseau spatial Pioneer était discrète parmi la parabole et les entretoises du vaisseau spatial. Image via Nasa.

Le long voyage de Pioneer

Mais revenons à Saturne, et revenons à la planète bleue et blanche en face du soleil. Les écrans d’Ames donnent toujours de bonnes nouvelles, mais Pioneer a-t-il déjà dépassé les anneaux ? Nous ne savons pas avec certitude, car nous ne savons pas exactement où se trouvent les anneaux. Et il y a eu quelques problèmes pour recevoir les données. Les personnes qui ont conçu Pioneer 11 ne s’attendaient pas à ce qu’il doive renvoyer des données pendant toutes ces années et sur tous ces kilomètres. Et qui savait que le soleil enverrait un violent orage électromagnétique quelques jours avant la rencontre avec Saturne ?

Étonnamment, nous pouvons toujours entendre le minuscule émetteur de Pioneer à travers le hachage, et les instruments fonctionnent à merveille. Charlie Hall et l’équipe Pioneer ont été heureux de recevoir quoi que ce soit, ils sont donc ravis de la richesse des données qu’ils ont reçues. Ils ont des données sur le champ magnétique et les ceintures de rayonnement de Saturne, sur son atmosphère et sur sa mystérieuse lune Iapetus.

Images de l’espace lointain

Et les photographies ! Celles en noir et blanc prises à différentes longueurs d’onde pour faire ressortir différents détails du disque de Saturne ; plans en couleur de la planète avec les anneaux presque de face ; et des photos couleur à couper le souffle des bagues elles-mêmes : Ces bagues aussi fines que des rasoirs, des milliers de fois plus larges qu’épaisses, si éthérées et fragiles. Mais il suffirait d’un seul petit caillou pour paralyser Pioneer.

Saturne en gros plan avec les anneaux presque bordés.  Une lune en bas.
Cette image de Pioneer 11 montre Saturne et sa lune Titan. Les irrégularités dans la silhouette et l’ombre des anneaux sont dues à des anomalies techniques dans les données préliminaires, qui ont ensuite été corrigées. Au moment où cette image a été prise, Pioneer était à 1 768 422 miles (2 846 000 km) de Saturne. Mais le chemin de Pioneer 11 à travers les anneaux extérieurs de Saturne l’a finalement conduit à moins de 13 000 miles (21 000 km) de la planète, où il a découvert deux nouvelles lunes (frappant presque l’une d’entre elles en septembre 1979) et un nouvel anneau “F”. Image via Ames de la NASA.

Pioneer téléphone à la maison

Nous arrivons à 9h03, et il y a un sentiment croissant chez Ames que tout ira bien. Un accident pourrait se produire à tout moment, bien sûr, mais le champ gravitationnel de Saturne a attiré pratiquement tous les matériaux à proximité dans les bandes en mouvement constant autour de son milieu, de sorte que le reste du voisinage est presque vide, du moins l’espèrent les scientifiques. Maintenant, Larry King nous dit qu’il est 9 h 04 et que les écrans d’ordinateur n’ont pas changé. Toujours ce même mélange rassurant de lettres et de chiffres, et aucun signe dollar.

Quelqu’un au contrôle de mission dit à haute voix :

Nous l’avons fait.

Des applaudissements et quelques whoops remplissent la salle de presse. Ce n’est pas une réaction sauvage. Ce n’est pas comme regarder Apollo 17 flamboyer dans la nuit de Floride et chanter intérieurement, Aller! Aller! Aller! Après tout, nous ne pouvons pas réellement voir cette étape. Pioneer ne peut prendre que des photos fixes. La réaction humaine cette fois est plus un soupir de soulagement, un sentiment heureux qu’un petit émissaire de la Terre ait été chaleureusement accueilli par un voisin alors qu’il se dirige vers les étoiles.

Vue étroite de Saturne jaune et d'anneaux sombres noirs plus leur ombre sur la planète.
Pioneer 11 a pris cette image de Saturne le 1er septembre 1979. Image via Wikimédia Commons.

Conclusion : Patty Winter de Menlo Park, en Californie, se souvient du jour où Pioneer 11 a dépassé les anneaux de Saturne. La mission Pioneer a été gérée par le centre de recherche Ames de la NASA à Moffett Field, en Californie, qui maintient aujourd’hui les archives historiques de la mission Pioneer.

About the author

admin

Leave a Comment