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Quand le Private Equity reprend une maison de repos

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Lorsque St. Joseph’s Home for the Aged, une maison de retraite en briques brunes à Richmond, en Virginie, a été mise en vente, en octobre 2019, la liste d’attente pour une chambre était de trois ans. « Les gens étaient au sens propre mourant d’envie d’y entrer », a déclaré Debbie Davidson, l’administratrice de la maison de retraite. Les propriétaires, les Petites Sœurs des Pauvres, en étaient la cause. Pendant cent quarante-sept ans, les religieuses avaient vécu à Saint-Joseph avec leurs résidents, incarnant une philosophie qui définissait leur service : traiter les personnes âgées comme une famille, dans des installations qui ressemblent à un chez-soi.

Saint-Joseph lui-même était vierge. Le terrain était dissimulé derrière un bosquet de grands chênes et de magnolias en fleurs ; les résidents se sont promenés dans des jardins bien entretenus, devant des arcades en bois et des vignes feuillues. À l’intérieur du bâtiment lumineux de deux étages, les espaces communs étaient gracieux et chaleureux – un vaisselier ici, un piano droit là-bas. Une volière contenait des pinsons bruns gazouillants; un aquarium abritait des poissons chatoyants. La boutique de cadeaux, créée en 2005 pour collecter des fonds pour les secours du tsunami à la suite du tremblement de terre de l’océan Indien, vendait des tabliers et des torchons faits à la main par les résidents. Les gens se rassemblaient partout : en ligne pour le salon de coiffure de la maison, autour de la soupe dans les salles à manger, contre les mains courantes dans le couloir, où les sols étaient polis pour briller. « Respirez profondément », m’a dit un résident, Ross Girardi, lors d’une visite en mai 2021. Il s’est allongé dans un fauteuil moelleux. “Plus profond! Qu’est-ce que tu ne sens pas ? Une infirmerie.”

La maison a favorisé des relations inattendues. Girardi, un ancien médecin de combat de l’armée américaine, a d’abord découvert St. Joseph’s en tant que volontaire, au début des années 1980 ; trente ans plus tard, lui et sa femme, Rae, décident d’y vieillir. Jennifer Schoening, une technicienne d’étage, était sans logement avant de commencer à St. Joseph’s. Une assistante sociale de la maison de retraite l’avait approchée au coin d’une rue de Richmond, où Schoening mendiait, et lui avait dit que les Petites Sœurs avaient une ouverture. Elle a commencé à travailler dans le garde-manger, servant des repas et préparant du café frais, et a trouvé un appartement à proximité. Ramon Davila, le technicien d’entretien de la maison à l’époque, travaillait dans un magasin à côté de la salle des fournitures de Schoening. Les deux se sont mariés sur la terrasse devant Saint-Joseph l’année dernière. “Il faut que le bâtiment n’était pas seulement mon endroit sûr”, a déclaré Schoening. “Il était mon refuge.”

Les Petites Sœurs des Pauvres ont été fondées par Jeanne Jugan qui, à l’hiver 1839, recueillit une veuve âgée des rues de Bretagne. Jugan aurait porté la femme, qui était aveugle et partiellement paralysée, dans l’étroit escalier en colimaçon de sa maison et aurait abandonné son propre lit. (Jugan elle-même a dormi dans le grenier.) De ce premier acte de soin, les Petites Sœurs ont grandi. Jugan a accueilli deux autres femmes, puis a loué une chambre pour en loger une douzaine. Un an plus tard, elle acquiert un ancien couvent pour faire vivre une quarantaine de personnes âgées. Charles Dickens, après avoir visité l’une des maisons de Jugan à Paris, a décrit l’expérience dans le magazine anglais Mots de la maison. “Tout le sentiment”, a écrit Dickens, “est celui d’une famille très nombreuse et très aimable.”

Au sommet de l’organisation, dans les années 1950, les Petites Sœurs des Pauvres possédaient cinquante-deux maisons de retraite aux États-Unis. Aujourd’hui, il fonctionne vingt-deux. « En général, nous aimons avoir dix Petites Sœurs dans chaque maison », a déclaré sœur Mary John, ancienne administratrice adjointe de St. Joseph’s. Mais, depuis 1965, le nombre de sœurs catholiques aux États-Unis est passé d’environ cent quatre-vingt mille à quelque trente-neuf mille, selon le Center for Applied Research in the Apostolat. En conséquence, les Petites Sœurs se sont retirées de plusieurs de leurs foyers de soins. En règle générale, les installations ont été vendues à des organisations à but non lucratif. Un important système de santé catholique avait manifesté son intérêt pour l’achat de St. Joseph’s, tout comme le diocèse catholique de Richmond. “Mais la pandémie et les fermetures de maisons de retraite ont rendu difficile”, a déclaré sœur Mary John, la recherche d’un acheteur. Au printemps 2021, une offre s’est concrétisée du groupe Portopiccolo, une société de capital-investissement basée à Englewood Cliffs, dans le New Jersey, qui possédait alors un portefeuille de plus d’une centaine d’installations sur la côte Est. « Ils ont dit qu’ils aimaient garder les choses telles qu’elles sont », m’a dit sœur Mary John.

L’accord a été finalisé en juin. La société de gestion de Portopiccolo, Accordius Health, a été chargée de gérer les opérations quotidiennes du foyer. Les membres du personnel se souviennent que, lors d’une première mairie, Kim Morrow, directeur de l’exploitation d’Accordius Health, a déclaré à plusieurs reprises que la société n’instaurerait pas de changements significatifs. Mais de nombreux membres du personnel ont ressenti une déconnexion. Quelqu’un a demandé si le nombre de résidents dans chaque chambre allait changer. Un membre du personnel s’est souvenu de Morrow en disant: «Cela pourrait changer. Nous pourrions le doubler. (Morrow ne se souvient pas l’avoir dit.) Dans une autre mairie, Celia Soper, directrice régionale des opérations d’Accordius Health, a déclaré au personnel de St. Joseph : « Nous voyons que vous travaillez tous dur. Mais il est temps que nous commencions à travailler intelligemment.

Près d’un quart des cent personnes employées étaient au foyer depuis plus de quinze ans ; la directrice des activités était dans sa quarante-cinquième année. Mais le changement de propriétaire a précipité un exode massif. En deux semaines, la direction a présenté des plans pour réduire considérablement le personnel infirmier. Certains matins, il n’y avait que deux aides-soignants travaillant dans l’établissement de soixante-douze lits. Une infirmière du foyer, qui a parlé sous le couvert de l’anonymat par crainte de représailles, m’a dit : « Il faut deux personnes juste pour emmener certains résidents aux toilettes. (Lorsqu’il a été joint par e-mail, un porte-parole de Portopiccolo a déclaré: “Nous n’avons jamais procédé à des réductions de personnel pendant la transition.”)

La maison a été renommée Karolwood Gardens et la nouvelle direction a demandé une licence pour admettre des résidents ayant des besoins plus élevés, qui peuvent être facturés à des tarifs plus élevés via Medicare. L’aquarium du deuxième étage a disparu. La volière aussi. L’artisanat des résidents a été retiré de la boutique de cadeaux. La cuisine ne servait plus une variété éclectique de plats principaux : tetrazzini de dinde, saumon sauce au homard ou sandwichs Reuben. Désormais, les résidents avaient généralement la possibilité de choisir du bœuf haché. Certains jours, la cuisine manquait tellement de personnel que la salle à manger n’était pas aménagée et les résidents prenaient leurs repas seuls dans leur chambre.

L’attention du personnel soignant a chuté. Mary Cummings, une résidente de quatre-vingt-dix-sept ans qui vivait à Saint-Joseph depuis six ans, est restée sept jours sans prendre de bain. Betty Zane Wingo, une résidente de quatre-vingt-quatorze ans, est restée plusieurs mois sans se faire laver les cheveux. Une résidente qui souffrait d’une grave maladie pulmonaire m’a raconté qu’un soir, son tube à oxygène a glissé et qu’il a fallu une heure et demie et un appel au 911 pour le rebrancher. Plusieurs membres de la famille m’ont dit avoir appelé le poste de soins infirmiers pour exprimer des inquiétudes, mais que personne n’a décroché. Pendant les quarts de travail du matin, les aides-soignantes de la maison changeaient maintenant des culottes tellement saturées d’urine qu’elles étaient devenues brunes.

Bob Cumber chérissait les soins que sa mère, Bertha, avait reçus sous les Petites Sœurs. Une veille de Noël, une religieuse était restée tard pour limer la main de Bertha. Après l’acquisition de la maison par Portopiccolo, Bertha est apparue de plus en plus négligée. Ses cheveux étaient plus sales, ses dents couvertes de plaque. Chaque fois que Cumber lui rendait visite, elle lui demandait de l’eau. Bertha avait cent quatre ans, mais le déclin de ses soins était évident. Elle avait perdu du poids et développé des escarres ouvertes sur sa hanche et ses fesses et près de son anus. Cumber a essayé de partager ses préoccupations avec ses infirmières. “Quand j’ai appelé là-bas, j’ai été mis en attente éternelle”, a-t-il déclaré. Bertha a dit à son fils qu’elle était prête à mourir. “Maman,” dit Cumber, “je ne veux pas que tu partes.”

Un soir de septembre, quatre mois après l’achat de la maison par Portopiccolo, Bertha grimaça de douleur lorsqu’une infirmière la retourna au lit. Cumber, un ancien pharmacien, et sa sœur, une infirmière, avaient précisé dans le dossier de Bertha qu’elle ne devait pas recevoir de morphine, exprimant sa préférence pour un analgésique plus doux ; ils demandaient à être appelés si jamais une dose de morphine était nécessaire. Mais l’infirmière n’a pas appelé. Au lieu de cela, elle a libéré deux milligrammes de morphine sous la langue de Bertha, selon Cumber. En moins d’une heure, une autre infirmière a administré une autre dose de deux milligrammes. (Le porte-parole de Portopiccolo a contesté cette affirmation, mais a noté qu’il ne pouvait pas fournir de contexte ou de commentaire supplémentaire, en raison des réglementations sur la confidentialité en vertu de la loi sur la transférabilité et la responsabilité de l’assurance maladie, ou HIPAA.) Bertha a dormi pendant deux jours. Cumber resta à ses côtés alors que sa respiration devenait difficile. Il tenait sa mère dans ses bras, sa tête contre la sienne. Sa respiration ralentit, puis s’arrêta complètement.

Depuis le début du siècle, les investissements privés dans les maisons de retraite sont passés de cinq milliards à cent milliards de dollars. Le but de ces investissements – leur soi-disant proposition de valeur – est d’accroître l’efficacité. Les services de gestion et d’administration peuvent être centralisés et les coûts et les effectifs excédentaires réduits. À l’automne 2019, Atul Gupta, économiste à l’Université de Pennsylvanie, a entrepris avec une équipe de chercheurs de mesurer comment ces changements affectaient les résidents des maisons de retraite. Ils ont passé au crible plus d’une centaine de transactions de capital-investissement qui ont eu lieu entre 2004 et 2015, et ont lié chaque transaction à des catégories de résultats pour les résidents, telles que la mobilité et l’intensité de la douleur autodéclarée. Les données ont révélé une tendance inquiétante : lorsque les sociétés de capital-investissement ont acquis des maisons de retraite, les décès parmi les résidents ont augmenté en moyenne de 10 %. “Au début, nous n’y croyions pas”, m’a dit Gupta. “Nous pensions qu’il y avait une erreur.” Son équipe a réexaminé ses modèles, testant les hypothèses qui les informaient. “Mais le résultat a été très robuste”, a déclaré Gupta.

Une réduction des coûts est à prévoir dans toute entreprise, mais les maisons de retraite sont particulièrement vulnérables. La dotation en personnel représente souvent le coût d’exploitation le plus important dans le grand livre d’une maison de soins infirmiers. Ainsi, lorsque les entreprises achètent une maison, elles réduisent leurs effectifs. Cependant, ce modèle d’affaires a un défaut fatal. “La disponibilité des infirmières”, ont écrit Gupta et ses collègues, “est le déterminant le plus important de la qualité des soins”.

Dans les foyers avec moins d’infirmières de soins directs, les résidents sont moins baignés. Ils tombent plus, car il y a moins de mains pour les aider à aller aux toilettes ou au lit. Ils souffrent davantage de déshydratation, de malnutrition et de perte de poids, ainsi que de niveaux de douleur autodéclarés plus élevés. Ils développent plus d’escarres et un plus grand nombre d’infections. Ils font plus de visites aux urgences et sont hospitalisés plus souvent. “Ils ont toutes sortes de problèmes qui pourraient être évités”, a déclaré Charlene Harrington, professeur émérite de sociologie et d’infirmières à l’Université de Californie à San Francisco. des résidents dans les foyers à faible effectif infirmier. “C’est criminel.”

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