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Un “nettoyeur d’espace” chinois a été repéré en train de saisir et de jeter un ancien satellite | Sciences | Reportages approfondis sur la science et la technologie | DW

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Quelque chose d’un film Star Wars s’est produit sur l’orbite terrestre le mois dernier.

Un satellite chinois a été repéré fin janvier attrapant un autre satellite mort depuis longtemps et le jetant quelques jours plus tard sur une orbite “cimetière” à 300 km, où les objets sont moins susceptibles de toucher un vaisseau spatial.

Ces événements rares ont été présentés par le Dr Brien Flewelling lors d’un webinaire organisé par le Centre d’études stratégiques et internationales et la Secure World Foundation le mois dernier. Flewelling est l’architecte en chef de la connaissance de la situation spatiale d’ExoAnalytic Solutions, une société privée américaine qui suit la position des satellites à l’aide d’un vaste réseau mondial de télescopes optiques.

Le satellite chinois SJ-21 a été aperçu le 22 janvier changeant sa place habituelle dans le ciel pour s’approcher du satellite hors service Compass-G2. Quelques jours plus tard, SJ-21 s’est attaché à G2, modifiant son orbite.

Les responsables chinois n’ont pas encore confirmé que le remorqueur spatial apparent s’est produit.

Au cours des jours suivants, le couple de vaisseaux spatiaux a commencé à danser vers l’ouest, a montré la séquence vidéo d’ExoAnalytic. Le 26 janvier, les deux satellites se sont séparés et G2 a été jeté dans l’oubli.

Le Compass-G2, ou BeiDou-2 G2, est un vaisseau spatial du système chinois de navigation par satellite BeiDou-2 qui a échoué peu de temps après son lancement en 2009. Depuis plus de 10 ans, la carcasse métallique erre autour de la Terre aux côtés de millions d’autres pièces de poubelle de l’espace.

SJ-21, qui a été lancé en octobre 2021, est maintenant revenu sur une orbite géostationnaire (GEO) juste au-dessus du bassin du Congo. GEO se produit lorsqu’un satellite orbite autour de la Terre au-dessus de l’équateur à la même vitesse que la planète tourne.

Du point de vue de la Terre, les satellites en GEO semblent être immobiles, sauf une oscillation ou deux. Ce type d’orbite est parfois appelé orbite de Clarke, du nom de l’écrivain britannique de science-fiction Arthur C. Clarke. Il a popularisé l’idée de GEO dans un article de 1945 promettant de révolutionner les télécommunications.

Moins de deux décennies plus tard, le premier satellite géostationnaire était lancé.

Le remorqueur spatial chinois : un service ou une menace ?

Il n’y a rien de mal à jeter les ordures – de nombreux autres pays ont lancé ou développent actuellement des technologies pour éliminer les déchets spatiaux.

Le Japon a lancé sa mission ELSA-d en mars 2021, conçue pour tester les technologies de capture et d’élimination des débris spatiaux. L’Agence spatiale européenne prévoit de lancer sa propre mission d’enlèvement des déchets en 2025.

Cependant, malgré l’omniprésence apparente des efforts pour développer et mettre en œuvre la technologie d’élimination des déchets spatiaux, certains responsables américains ont exprimé leur inquiétude concernant les satellites chinois d’élimination des déchets comme le SJ-21.

James Dickinson, commandant du Commandement spatial américain, a déclaré en avril 2021 qu’une technologie comme le SJ-21 chinois “pourrait être utilisée dans un futur système pour saisir d’autres satellites”.

Mais y a-t-il une vraie menace ?

Dans son Rapport de contre-espace 2021la Secure World Foundation a déclaré qu’il existe des preuves solides que la Chine et la Russie s’efforcent de développer une technologie dotée de “capacités de contre-espace” – la capacité de détruire des systèmes spatiaux.

Cependant, selon le rapport, les déclarations officielles chinoises sont restées “constamment alignées sur les objectifs pacifiques de l’espace extra-atmosphérique” et il n’y a aucune preuve qu’elles aient facilité des opérations destructrices ou anti-spatiales.

UN rapport 2021 par le Chinese Aerospace Studies Institute (CASI), un groupe de réflexion de l’armée de l’air américaine a soutenu que l’utilisation du SJ-21 sera probablement limitée aux tests de méthodes d’élimination des déchets spatiaux.

Entretien de l’espace

Le rapport CASI a conclu que SJ-21 est très probablement l’un des satellites chinois d’entretien, d’assemblage et de fabrication en orbite (OSAM).

De nombreuses agences spatiales développent des missions OSAM depuis des décennies. Il pourrait s’agir, par exemple, d’engins spatiaux conçus pour ravitailler ou réparer des satellites existants – ou pour éliminer des déchets spatiaux.

Depuis le début des activités spatiales dans les années 60, plus de 6 000 lancements ont livré plus de 50 000 objets en orbite, selon le US Space Surveillance Network. Plus de 30 000 objets artificiels orbitent autour de notre planète, dont seulement 5 000 environ fonctionnent, selon le Bureau des débris spatiaux de l’ESA.

L'image du document montre le satellite Sentinel-6, dédié à la mesure du niveau de la mer dans le cadre de l'observation de la Terre Copernicus de l'Union européenne

Le satellite Sentinel-6 de l’Agence spatiale européenne, vu ici, mesure le niveau de la mer

Et cela ne fait que compter les objets suffisamment grands pour être suivis. Les États-Unis, la Russie, la Chine et l’Inde ont tous fait sauter des satellites dans l’espace, générant d’énormes quantités de nouveaux débris plus petits.

Les chiffres de l’ESA montrent que plus de 300 millions d’objets plus petits volent dans l’espace à des vitesses incroyables allant jusqu’à 30 000 km/h, soit près de 5 fois la vitesse de la balle la plus rapide.

L’ESA a commencé à tester des projets OSAM en 1990 avec le programme GSV (Geostationary Servicing Vehicle), qui était destiné à récupérer et réparer les satellites cassés en GEO.

La célèbre et réussie réparation de l’optique du télescope spatial Hubble en décembre 1993 est un autre exemple d’une mission OSAM à l’œuvre.

La NASA a des projets pour plusieurs autres missions OSAM, dont OSAM-1 et OSAM-2. Ce dernier est conçu pour imprimer en 3D des composants dans l’espace, avec l’espoir de pouvoir un jour construire, directement dans l’espace, des pièces trop grosses pour tenir à l’intérieur de n’importe quelle fusée.

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