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Une ode à Donovan Mitchell

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Il y a une partie de moi qui commence à penser que je t’ai peut-être laissé tomber en tant que reporter du beat de l’Utah Jazz.

C’est mon travail d’être vos yeux et vos oreilles dans les espaces autour de l’équipe que vous ne pouvez ni voir ni entendre. C’est mon travail de pouvoir vous donner l’impression non seulement de savoir ce qui se passe avec l’équipe sur le terrain, mais aussi de vous donner l’impression de connaître l’équipe.

Je veux que tu saches quoi Donovan Mitchell était vraiment comme. Vous méritez de savoir.

Je ne veux pas dire à quoi il ressemblait sur le terrain ou de quoi il était capable, parce que vous avez tous pu le voir. Vous avez pu le voir entrer dans les lumières brillantes en tant que recrue et faire un spectacle d’athlétisme qui dépassait ses années.

Vous l’avez vu aider à sauver les Utah Jazz à la suite du départ de Gordon Hayward, et vous avez vu cette équipe devenir un candidat permanent aux séries éliminatoires, en grande partie à cause du talent de Mitchell. Mais ce n’est pas de cela que je parle.

Vous méritez de savoir ce que c’était que d’être avec lui et de l’entendre parler loin des caméras et des microphones dans son visage. À quoi ressemblaient son attitude, sa présence et ses émotions après les matchs, entre les matchs, quand il plaisantait, quand il était avec sa famille. Ou comment c’était quand il avait mal, quand il était triste, quand il était frustré.

Vendredi, je scannais la Twittersphere. Cela faisait environ 24 heures depuis que l’accord avait été conclu qui enverrait Mitchell aux Cavaliers de Cleveland. Les fans étaient déjà contrariés par le fait que Mitchell n’ait rien dit sur les réseaux sociaux à propos de son séjour dans l’Utah.

“Donnez au gars une minute pour respirer”, ai-je pensé. Ensuite, j’ai regardé les fans revenir sur leurs remords quand, bien sûr, Mitchell a posté quelque chose, remercier les fans et Quin Snyder.

Aux petites heures du samedi matin, j’ai recommencé à défiler. Certaines personnes étaient folles d’un rapport selon lequel Mitchell était heureux, courant autour d’un terrain de golf avec un sourire sur son visage quand il a entendu la nouvelle du commerce. Mais il a tellement donné de lui-même à cette équipe de jazz, à Snyder, à Utah, et ce n’est pas quelqu’un qui veut rester assis et perdre. C’est là que se dirigent les Jazz et ils n’allaient pas avancer avec Mitchell.

Je ne m’attendrais donc à rien de moins lorsqu’il apprendra qu’un échange a échoué, que la saga, la négociation et l’attente sont terminées, qu’il a une nouvelle opportunité ailleurs et qu’il sera réuni avec Ricky Rubio, et aura une chance de jouer dans une équipe vraiment amusante. Je serais heureux aussi. J’étais content pour lui.

Certains fans étaient en colère contre Mitchell et semblaient indignés de son départ. Et, au fur et à mesure que la nuit avançait, les messages des fans de jazz ont commencé à mettre en lumière la racine du problème.

Pour une raison quelconque, on pense que Mitchell était arrogant, était plus inquiet pour sa marque ou pour être le centre d’attention que pour son équipe ou sa victoire. Certains pensent que Mitchell était un mauvais coéquipier et qu’il n’a pas fait assez d’efforts. Je peux dire avec une grande confiance que ces choses ne sont pas vraies.

Tout d’abord, je veux vous dire à quel point Mitchell a été généreux de son temps. Les joueurs de la NBA sont tenus de faire un certain nombre d’interviews avec des journalistes et sont censés être mis à disposition sur demande, quel que soit leur statut. Pour la plupart, ces demandes et entretiens se déroulent sans poser de questions et sans arguties. Mais il y a des joueurs dans cette ligue qui se dérobent à leurs exigences et se moquent des journalistes.

Au cours de mes trois années à couvrir le Jazz, pas une seule fois Mitchell n’a refusé une demande. Chaque fois que les journalistes ont voulu lui parler après une fusillade matinale, après un entraînement, après un match, un jour de repos, il a accepté et il n’a jamais été hargneux. Il nous a traités comme des égaux et il était gentil et sincère, même lorsque nous le défiions, posions des questions difficiles, le critiquions et même lorsqu’il nous parlait après des défaites écrasantes. Il a donné des réponses réfléchies et était aussi sympathique que n’importe quel joueur que j’ai couvert.

Je peux comprendre qu’après tous les rapports de tension entre Mitchell et Rudy Gobert, les gens en viennent à croire que Mitchell n’était pas un bon coéquipier. Il y a certainement eu des conflits de personnalité et des désaccords, mais cela se produit dans toutes les équipes de la NBA. Et même lorsque le bruit extérieur était assourdissant et que les gens pensaient qu’il existait une relation «irrécupérable» entre les deux stars du Jazz, Mitchell était un bon coéquipier.

Je me souviens d’avoir été assis au bord du terrain lors d’un match de jazz sur route la saison dernière et d’avoir regardé une pièce dans laquelle Gobert est allé au sol et s’est levé avec précaution. C’était un moment de haute pression et Snyder a appelé un temps mort. Mitchell, qui était assis sur le banc, fut la première personne à marcher droit vers Gobert.

Gobert a immédiatement commencé à expliquer ce qui s’était passé pendant la pièce, essayant de parler à Mitchell par-dessus le vacarme de la foule. Mais Mitchell a tendu la main et a attrapé les épaules de Gobert et a crié «Hey», avant de prendre une profonde inspiration et de verrouiller les yeux avec Gobert. “Êtes-vous ok?”

Après avoir obtenu la confirmation du grand homme qu’il allait bien, juste un peu secoué, les deux se sont dirigés ensemble vers le temps mort.

C’est le genre de coéquipier qu’était Mitchell.

Il était toujours impliqué dans ce qui se passait, toujours préoccupé par ses coéquipiers, voulant toujours faire plus, donner plus et aider plus. Il encouragerait le 15e homme de l’équipe aussi fort qu’il encouragerait l’un de ses collègues partants. Il a toujours essayé de rendre hommage à ses coéquipiers pour les petites choses qu’ils ont faites sur le terrain et n’a jamais essayé de faire parler de lui. Il a défendu ses coéquipiers, même Gobert.

Quand le Jazz gagnait, Mitchell était exubérant, mais mesuré. Il voulait désespérément trouver le juste équilibre entre célébrer les succès du Jazz, mais ne jamais être satisfait. Parfois, il manquait la cible, mais ce n’était pas parce qu’il s’en fichait.

J’ai vu Mitchell essuyer les larmes de ses yeux après des pertes avant de se diriger vers une salle d’entrevue. J’ai marché avec lui dans les tunnels d’une arène alors qu’il se battait, fixant un score de boîte, répétant le nombre de revirements qu’il avait commis. Je l’ai vu essayer de faire bonne figure après un mauvais match, alors qu’il rencontrait des amis ou des célébrités à l’extérieur des vestiaires, pour échouer dans sa tentative, secouer la tête et se taire.

Les moments les plus heureux que j’ai jamais vus de Mitchell étaient quand il parlait de ses coéquipiers ou quand il était avec sa mère et sa sœur. Le lien entre Mitchell et sa sœur, Jordan, est spécial et il a toujours semblé si à l’aise et plus centré quand elle était en ville avec leur mère.

Il y a eu tant de fois au cours des deux dernières années où je regardais Mitchell parler à d’autres joueurs, ses coéquipiers ou amis qu’il avait dans l’équipe adverse, ou je le regardais interagir avec les fans et je pensais à quel point il semblait mature pour son age.

Je ne peux pas imaginer gérer la pression, les attentes et le style de vie d’un joueur de la NBA qui est le meilleur marqueur d’une équipe mais qui n’a que 23, 24 ou 25 ans.

Mitchell m’a constamment impressionné.

Quand j’ai critiqué Mitchell, je n’ai pas donné de coups de poing. J’ai écrit et parlé publiquement de la façon dont sa défense devait s’améliorer, de sa sélection de coups parfois médiocre et de son besoin de jouer dans un match plutôt que d’essayer de s’élever au-dessus d’un match. Mitchell n’est pas un basketteur parfait. Mais je n’ai jamais pensé que Mitchell manquait d’effort.

Parfois, ses efforts étaient peut-être malavisés ou orientés vers le mauvais objectif, mais je ne pense pas que cela ait jamais été fait par malveillance ou par négligence. Mitchell a tout donné. Plus d’une fois, j’ai marché avec Mitchell vers l’entrée du joueur à Vivint et il était encore en train de s’aiguiller sur un jeu où il aurait aimé pouvoir en faire plus.

La saison NBA 2021-22 était étrange à couvrir. La ligue sortait lentement du nuage des moments les plus durs de la pandémie, mais le Jazz avait le nuage de la défaite en séries éliminatoires contre les Clippers qui les suivait. C’était un nuage qui ne semblait jamais vraiment se dissiper. Je sais que les fans l’ont ressenti.

L’énergie autour de l’équipe était différente depuis le début de la saison. Alors qu’autrefois Mitchell avait été jovial et bavard en marchant vers le bus de l’équipe après un match, Mitchell était silencieux et semblait perdu. Mais il n’y avait pas que lui. C’est comme ça que toute l’équipe semblait.

J’ai vu des fans suggérer que le Jazz ne jouait pas avec joie la saison dernière, et j’ai tendance à être d’accord avec cela. Il y avait juste trop de pression et pas assez de tout le reste. Ce n’était pas la faute de Mitchell.

Il était difficile de voir Mitchell chercher des réponses à des problèmes qu’il ne pouvait pas identifier. Être à court de mots lorsqu’on lui a demandé pourquoi le Jazz semblait incapable de tout mettre en place. Il voulait avoir les réponses et on pouvait dire que ça lui faisait mal.

Et malgré tous les rapports selon lesquels Mitchell n’aimait pas Gobert ou que Mitchell n’aimait pas l’Utah ou que Mitchell voulait être ailleurs ou que Mitchell n’était pas content, et malgré le manque de joie et le nuage qui s’est assombri la saison dernière, il n’a jamais demandé d’échange.

Il n’a jamais indiqué qu’il ne voulait pas être ici et il a continué à s’en soucier profondément et a continué à encourager ses coéquipiers et a continué à être généreux de son temps.

Nous avons vu Mitchell faire des choses absolument géniales avec le Jazz sur le terrain de basket. Certaines choses que je n’oublierai jamais et je suis sûr que vous non plus.

Mais ce que je veux m’assurer de ne pas oublier, c’est que Donovan Mitchell était une bonne personne, un bon coéquipier et un basketteur avec une tonne de cœur. Il a donné un morceau de son cœur aux Utah Jazz et à tous les fans et cela ne change pas maintenant qu’il est parti.

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