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Vie et éthique à l’« ère de la génétique » | Sciences | Reportages approfondis sur la science et la technologie | DW

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Lorsque nous parlons de génétique, nous voyons souvent des visions de surhumains – des personnes dont l’ADN a été modifié pour améliorer leurs capacités, leur permettant de surpasser les autres et de survivre à de multiples maladies tout en ayant une apparence conventionnelle, comme les “meilleures versions” de l’humanité.

Mais ces visions peuvent être vraies pour la littérature dystopique ou dans les intrigues de films de science-fiction clichés, et moins vraies pour la réalité.

George Church, un généticien de renommée mondiale, déclare l’idée de créer des surhumains est loin de ce qu’il considère comme l’avenir de la génétique.

“Il y a un malentendu sur le fait que vous pourriez avoir un humain parfait ou même un surhumain. C’est souvent un compromis”, a déclaré Church à DW. “Quand vous gagnez quelque chose, vous perdez quelque chose. Les caractéristiques que vous aimez chez un vélo ne sont pas vraies pour une voiture de course ou un jet.”

Church travaille dans le domaine de la génétique depuis des décennies. Il a été l’un des premiers scientifiques à séquencer le génome humain, une méthode qui déchiffre le matériel génétique trouvé dans un organisme. Il a également été le pionnier du développement de l’ingénierie du génome.

L’édition de gènes humains permet aux scientifiques de changer des vies

L’ingénierie du génome porte quelques noms. Certains l’appellent le génie génétique, d’autres l’appellent édition du génome ou des gènes.

Certains l’appellent une technologie, et d’autres s’y réfèrent comme s’il s’agissait d’une paire de ciseaux que vous tenez dans vos mains. Et dans un sens, cette image fonctionne : nous pouvons utiliser des techniques d’édition de gènes pour éliminer les gènes qui, par exemple, sont porteurs de maladies héréditaires.

En fait, la technologie nous permet d’ajouter, de supprimer ou de modifier le matériel génétique présent dans l’ADN de n’importe quel organisme, cette molécule complexe qui contient les éléments constitutifs uniques de chaque être vivant.

Une ère de génétique

Gregor Mendel découvrit pour la première fois les fondements de l’hérédité en 1865, à travers des expériences sur le croisement de plantes. Ces expériences ont conduit à ce que nous appelons aujourd’hui la génétique. Et oh comme le domaine a progressé.

S’exprimant depuis son laboratoire de l’Université de Harvard, Church a déclaré que nous vivions dans une “ère de la génétique”.

Les premières découvertes de Mendel ont permis aux scientifiques séquencer des génomes – y compris celui de virus comme le SARS-CoV-2 – et identifier les gènes responsables de plus de 5 000 maladies rares.

Ils nous ont permis de mieux comprendre le fonctionnement des gènes, ce qui a suscité la promesse d’améliorer les diagnostics et les traitements des maladies. Church s’est concentré sur l’utilisation de la génétique pour inverser le processus de vieillissement.

La génétique est également utilisée dans la science de la “désextinction” – un exemple célèbre étant la tentative redonner vie au mammouth.

La génétique peut conduire à de meilleurs médicaments et à des sociétés plus justes

Church et d’autres généticiens espèrent inverser les effets des maladies chroniques liées à l’âge, telles que le diabète, la dégradation cognitive et les maladies cardiaques. Ils espèrent prévenir les maladies qui causent la pauvreté.

“Beaucoup de gens sont maintenus dans la pauvreté parce qu’ils doivent consacrer une grande partie de leur temps à une mauvaise alimentation et à la lutte contre les maladies infectieuses. [With genetic research], nous pourrions obtenir un cercle vertueux plutôt qu’un cercle vicieux. Et c’est très excitant pour moi”, a déclaré Church.

Une femme masquée travaillant dans un laboratoire

L’édition de gènes réécrit l’ADN pour traiter des maladies génétiques ou acquises

“[We might also need] quitter la planète pour des raisons qui ne sont pas humaines, comme les astéroïdes, les éruptions solaires, les super volcans, des choses comme ça. Cela peut nécessiter des médicaments puissants, y compris la médecine génétique, pour nous rendre résistants aux radiations et à la faible gravité, etc. », a-t-il déclaré.

L’éthique de la génétique

Ces visions futures s’accompagnent d’un éventail de questions éthiques et philosophiques, auxquelles certains experts disent que nous n’avons pas encore répondu.

Prenons, par exemple, la question de savoir ce qui nous rend humains et qui est autorisé à décider quels gènes nous modifions.

“Le problème de l’édition de gènes et de la thérapie génique a toujours été [the future] générations », a déclaré Jan Witkowski, professeur à la Graduate School of Biological Sciences de Cold Spring Harbor, New York, aux États-Unis. « Si la thérapie génique modifie un ovule, alors ce changement est transmis de génération en génération.

Et ceux les générations futures n’ont pas leur mot à dire s’ils veulent que ce changement soit fait.

Éliminer les préjugés de la génétique

Le domaine de la génétique a permis aux scientifiques de développer une médecine personnalisée, où les traitements peuvent être adaptés à l’état spécifique d’un individu. Nous avons également construit d’énormes dépôts de données génétiques.

Mais certains scientifiques affirment que ces référentiels ne sont pas représentatifs de la population mondiale. Avec près de 90 % des données génomiques actuellement disponibles provenant de personnes d’ascendance européenne, les données manquent de diversité.

Cette disparité pourrait faire en sorte que des populations sous-représentées ne profitent pas des avantages de la recherche génétique.

La génétique est aussi encore très chère. Church a déclaré que la technologie pourrait devenir plus abordable, comme Internet, et dans une certaine mesure l’eau et l’éducation, mais rien de tout cela “n’est vraiment équitable”, a-t-il déclaré.

“La seule technologie que j’ai identifiée qui soit vraiment également distribuée, ce qui signifie que personne sur la planète n’a à payer un sou pour cela, c’est la variole”, a déclaré Church. “C’est parce qu’il est éteint : nous n’avons plus à développer et à déployer des vaccins et des médicaments [against smallpox]. Et cela pourrait être fait pour toute une variété de maladies infectieuses [with genetics].”

Édité par : Abbaye de Zulfikar

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