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Voici pourquoi il faut si longtemps à la NASA pour tenter un autre lancement d’Artemis I

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New York
CNN Affaires

L’énorme nouvelle fusée lunaire de la NASA a rencontré un autre problème lors de sa dernière tentative de lancement d’une mission d’essai sans équipage, et il faudra au moins quelques semaines – plutôt que des jours – avant que la fusée puisse faire sa prochaine tentative.

Le retard plus long peut être attribué à plusieurs facteurs, notamment les bizarreries de la planification, le trafic possible sur le site de lancement et le désir de la NASA de s’assurer qu’elle a résolu les derniers problèmes de fuite de carburant.

Pour récapituler ce qui s’est passé le samedi 3 septembre : les responsables du lancement se sont lancés avec confiance dans la tentative de lancement de la fusée de ce week-end, appelée Space Launch System ou SLS. Mais ensuite, alors que la fusée était à nouveau chargée de propulseur à hydrogène liquide super froid, une grosse fuite s’est produite. Et la NASA dit mardi qu’il commencera à tenter de corriger ces problèmes pendant que la fusée est toujours sur la rampe de lancement.

Mais, finalement, l’agence spatiale devra toujours ramener la fusée au bâtiment d’assemblage de véhicules à proximité, un voyage de 4,2 milles qui prend environ 10 heures, afin de “réinitialiser les batteries du système”, selon un mardi. article de blog de la NASA.

Et lorsqu’il s’agit de fixer une nouvelle date de lancement, le timing sera compliqué.

Un jour donné, il y a des périodes de temps spécifiques – ou “fenêtres de lancement” – réservées au moment où la fusée est autorisée à se lancer, et elles peuvent aller d’environ une demi-heure à quelques heures par jour. Mais même ces fenêtres ne sont pas disponibles tous les jours. Il y a aussi “périodes de lancement», qui sont des durées de jours où la lune s’aligne avec la Terre d’une manière favorable à cette mission.

La dernière période de lancement s’est terminée le mardi 6 septembre et la NASA avait déclaré qu’il était impossible que le SLS soit prêt à voler pendant cette période.

La prochaine période de lancement s’étend du 19 septembre au 4 octobre. Mais il y a un autre problème potentiel : la NASA prévoit de lancer sa mission Crew-5qui transportera un nouvel équipage d’astronautes vers la Station spatiale internationale à bord d’une fusée SpaceX, le 3 octobre. Et la NASA devra travailler pour s’assurer qu’un lancement n’entre pas en conflit avec un autre.

Plus tard en octobre, une autre période de lancement commencera, du 17 octobre au 31 octobre. Cette période offrira 11 fenêtres de lancement possibles pour le SLS. (Remarque : il y a aucune heure de lancement disponible les 24, 25, 26 et 28 octobre.)

La période et la fenêtre exactes des cibles de la NASA dépendront de divers facteurs, y compris la façon dont elle peut se coordonner avec SpaceX concernant le lancement de Crew-5 et combien de temps la fusée SLS reste sur la rampe de lancement pendant que les ingénieurs travaillent sur le problème de fuite, selon Jim Free, administrateur associé de la NASA pour le développement des systèmes d’exploration.

Lorsque la fusée SLS est alimentée en carburant, elle nécessite d’énormes quantités d’oxygène liquide super refroidi et d’hydrogène liquide pour être pompées dans les réservoirs de la fusée. Lors du chargement de l’hydrogène, le carburant commence à pomper lentement, puis accélère sa vitesse dans ce qu’on appelle un “remplissage rapide”. Et c’est au cours de ce remplissage rapide qu’une “grosse fuite” s’est produite – plus grande encore que les fuites identifiées par la NASA lors de la tentative de lancement du 29 août.

C’est pourquoi les responsables du lancement veulent s’assurer qu’ils identifient un correctif et la racine du problème avant de faire la prochaine tentative. Samedi, on supposait qu’un problème avec une valve pouvait avoir causé une surpression de l’hydrogène, le mettant sous 60 livres par pouce carré de pression plutôt que les 20 livres par pouce carré qu’ils espéraient, Michael Sarafin, Artemis Mission Manager, a déclaré samedi.

Avant samedi, la NASA avait également tenté de résoudre plusieurs problèmes rencontrés lors de la première tentative de lancement de la fusée SLS le 29 août. Il a abordé certaines fuites survenues lors du ravitaillement en carburant et évalué les risques liés à un problème avec un système de refroidissement du moteur et une fissure dans une mousse recouvrant l’un des réservoirs de la fusée.

La NASA peut choisir de jeter un autre coup d’œil à ces problèmes alors qu’elle travaille également vers la prochaine tentative de lancement.

La météo précaire en Floride complique davantage la sélection de la prochaine date de lancement cible. Pour tout lancement de fusée, des vents violents, la foudre ou d’autres conditions défavorables peuvent forcer plus de retards. La fin de l’été et le début de l’automne peuvent également apporter des ouragans sur la côte de la Floride où se trouve le SLS.

La NASA travaille sur les possibilités, et le public peut s’attendre à plus de réponses dans les jours et les semaines à venir.

Comme les responsables de la NASA l’ont déjà dit, ils espèrent faire comprendre que ces retards et ces problèmes techniques n’indiquent pas nécessairement un problème important avec la fusée.

Avant le SLS, le programme de la navette spatiale de la NASA, qui a volé pendant 20 ans, a subi de fréquents lancements frottés. Les fusées Falcon de SpaceX ont également une histoire de gommages pour des problèmes mécaniques ou techniques.

C’est, après tout, la science des fusées.

“Je peux vous dire que ces équipes savent exactement ce qu’elles font, et je suis très fier d’elles”, a déclaré samedi l’administrateur de la NASA, Bill Nelson. “Nous avons essayé de souligner qu’il s’agit d’un test et qu’un test comporte un certain risque, et nous l’avons martelé dans chaque commentaire public que nous avons eu afin d’aligner les attentes sur la réalité.”

Free, l’administrateur associé de la NASA, a ajouté que son équipe entreprendra toujours une tentative de lancement optimiste quant au décollage.

“Je suis sûr qu’il y aura une question de ‘Sommes-nous confiants?'”, a-t-il déclaré. “En fait, j’aime cette question parce que c’est comme (demander)” Es-tu sûr que tu allais sortir du lit ce matin?”

Cette mission, baptisée Artemis I, devrait ouvrir la voie à de nombreuses autres missions vers la Lune. La mission Artemis II, prévue dès l’année prochaine, devrait suivre une trajectoire de vol similaire autour de la lune mais aura un équipage à bord. Et plus tard cette décennie, Artemis III devrait faire atterrir des astronautes sur la surface lunaire pour la première fois depuis le programme Apollo de la NASA au milieu du XXe siècle.

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